Miljardenboete Samsung raakt alle Android-fabrikanten

In 2008 verschilden de smartphones van Apple, HTC en Samsung meer van elkaar dan nu.

Samsung moet 1 miljard dollar boete betalen wegens het kopiëren van het iPhone-ontwerp.  Dat geld kunnen de Koreanen makkelijk ophoesten, maar de effecten op lange termijn zijn belangrijker. De uitspraak in de Apple-Samsung zaak dwingt ook andere fabrikanten tot verandering.

Technologiegigant Apple heeft een belangrijke overwinning geboekt in de langlopende patentoorlog onder smartphonemakers. Een Amerikaanse rechtbank veroordeelde concurrent Samsung vrijdag tot een boete van 1,05 miljard dollar (840 miljoen euro) wegens het schenden van zeven Apple-patenten. Apple had een schadevergoeding van 2,5 miljard dollar geëist.

Deze rechtszaak, breed uitgemeten in de Amerikaanse media, is tot nu toe de grootste in een reeks juridische conflicten die wereldwijd uitgevochten worden. Apple vond de smartphone in 2007 opnieuw uit met zijn iPhone, maar Samsung domineert de markt en verkoopt inmiddels meer toestellen die draaien op Googles besturingssysteem Android. De eerste generaties Samsung Galaxy telefoons hebben te veel overeenkomsten met de iPhone, oordeelde de rechtbank. De patenten beslaan details in de bediening van de telefoon, die echter wel tot de lingua franca van smartphonegebruikers zijn gaan horen: dubbelklikken om een document te vergroten, een stuiterend effect bij het scrollen en inzoomen door twee vingers op het scherm naar te ‘knijpen’.

Risico voor de hele Android-markt 

Samsung wil de uitspraak aanvechten maar zal geen moeite hebben de boete te betalen. Het bedrijf maakt veel winst met de succesvolle Galaxy-telefoons. Een verkoopverbod voor bijvoorbeeld de Galaxy SII hoeft geen effect te hebben op nieuwere Samsung toestellen (zoals de Galaxy SIII) die een meer eigen karakter hebben. Apple heeft daarvoor nog een andere zaak in voorbereiding.

Maar andere smartphoneproducenten die Android gebruiken kunnen zich de juridische kosten van een Apple-aanval niet allemaal veroorloven. Noch hebben ze de mogelijkheid om zoals Samsung ‘snel eventjes’ een aangepast  toestel uit te brengen. Hun opties: de software aanpassen, licenties aan Apple betalen of kiezen voor een heel ander systeem, zoals Windows Phone van Microsoft. Dat zijn lastige keuzes in een markt met een omzet van 200 miljard dollar, waarin de marges inmiddels flinterdun zijn en Samsung en Apple bijna alle winst opslurpen. De vette jaren in de smartphonemarkt zijn voorbij - vraag het maar aan Research in Motion, Nokia, Sony Mobile, Motorola of HTC. HTC was al met Apple in gevecht en loopt de grootste risico’s.

Wat doet Google?

Nog een optie: Google zou voor heel Android licenties kunnen nemen op de gewraakte patenten, om zijn hardwarepartners wat lucht te geven. Uiteindelijk valt de strijd immers terug te voeren op een botsing tussen Apple en Google; partners tijdens de introductie van de iPhone maar gebrouilleerd vanaf het moment dat Google zijn eigen mobiele besturingssysteem ontwierp. Apple-baas Steve Jobs zag dat als een oorlogsverklaring en viel vervolgens Android aan.

Het internetbedrijf is van mening dat de gewraakte patenten niet tot de kern van het Android-systeem horen en wijst erop dat Samsung nog in beroep gaat tegen de uitspraak. Bovendien worden de bewuste patenten nog eens onder de loupe genomen door de  patentencommissie, zegt Google.

Volgens een jurylid, geciteerd door persbureau Bloomberg, zou nota bene een mail van Google aan Samsung de doorslag hebben gegeven in het oordeel. Google drong er op aan dat de Samsung-producten uiterlijk niet zoveel op die van Apple moesten lijken.

Apple trok alles uit de kast om deze rechtszaak te winnen, hoewel het de belangrijkste afnemer is van Samsungs schermen, processors en geheugenchips – goed voor 9 procent van de totale Samsung-omzet. Apple liet topmensen getuigen die zelden in het openbaar spreken. Ook presenteerde het bedrijf interne documenten van Samsung waaruit bleek dat de Koreanen willens en wetens de iPhone als leidraad namen in hun ontwerpen. Samsung beschuldigde er op zijn beurt van dat Apple patenten geschonden zou hebben met zijn iPhone, maar die aantijgingen werden van tafel geveegd.

Het enige punt waar de jury – die na een wekenlange zaak slechts 21 uur nodig had om tot een oordeel te komen – Apple niet in het gelijk stelde, betrof het uiterlijk van de iPad. Diens afgeronde hoeken zijn niet ‘typisch Apple’.

Nieuwe aankondigingen

De rechtszaak werpt ook een nieuw licht op de nieuwe toestellen die uitkomen.De komende maand is de smartphonemarkt volop in beweging: alle belangrijke fabrikanten – waaronder Apple, Samsung, Nokia en HTC – kondigen nieuwe apparaten aan. Samsung doet dat komende week, Apple volgt vermoedelijk op 12 september met de introductie van de iPhone 5.