Eerste mens op de maan Neil Armstrong (82) overleden

Neil Armstrong, hier tijdens een ruimtevaartcongres in september 2011, werd begin deze maand geholpen aan verstopte kransslagaders. Foto Reuters / Molly Riley

“That’s one small step for man, one giant leap for mankind.” Op 20 juli 1969 zette hij als eerste mens ooit voet op de maan: Neil Armstrong. De in Ohio geboren wereldberoemde Amerikaan is vandaag op 82-jarige leeftijd overleden.

Eerder deze maand onderging Armstrong een bypass-operatie omdat kransslagaders verstopt zaten. Zijn familie heeft het overlijden bevestigd. De landing om 02.56 uur op de maan en het verblijf van drie uur, waarin monsters werden genomen en experimenten werden uitgevoerd, werd volgens AP door bijna 600 miljoen mensen op televisie bekeken. Destijds was dat eenvijfde deel van de wereldbevolking dat met ingehouden adem keek hoe de Lunar Module ‘Eagle’ stof deed opwaaien op de maan:

Armstrong: “Houston: Tranquility Base here, The Eagle has landed.”

Houston: “Roger, Tranquility. We copy you on the ground. You’ve got a bunch of guys about to turn blue. We’re breathing again. Thanks a lot.”

De legendarische missie van de Apollo 11 met ook Edwin “Buzz” Aldrin en Michael Collins aan boord zou Armstrongs laatste ruimtereis blijken. Een jaar na zijn stappen op de maan kreeg hij een desk job bij de afdeling research en technologie van NASA. Het duurde daarna niet langer dan twaalf maanden voordat Armstrong NASA de rug toekeerde.
De Amerikaan zette zijn loopbaan voort als professoringenieur op de universiteit in Cincinnati. Daar woonde hij met zijn echtgenote Carol.

Reactie Wubbo Ockels, de eerste Nederlander die in 1985 ook de ruimte in ging:

‘I recommend it’

Als jonge jongen wist Neil Armstrong al hand te leggen op een vliegbrevet. Nadat hij op volwassen leeftijd gevechtsvliegtuigen bestuurde in de oorlog in Korea werd hij in 1962 testpiloot in NASA’s astronautenprogramma. Over zijn ontmoeting met de maan zei hij eens tegen zender CBS:

“It’s an interesting place to be. I recommend it.”

In 2000 vertelde hij tegenover de Australische televisie, in een van zijn spaarzame publieke optredens, dat zijn verblijf op de maan “speciaal en onvergetelijk” was. “De uitzichten waren gewoon prachtig en ontstijgen elke visuele ervaring waaraan ik ooit ben blootgesteld.” Hij kon er echter maar kortstondig van genieten “want er was werk aan de winkel”.

‘Iemand moet die voetafdrukken maar eens wissen’

Toch leek Armstrong niet altijd blij met de enorme aandacht en verering die gepaard ging met zijn daden op de maan. In 2005 zei hij in 60 Minutes. “Ik denk dat niemand herinnerd wil worden voor slechts een grote daad, maar liever voor wat we dagelijks presteren.” Over zijn voetafdrukken in het maanlandschap die waarschijnlijk nog duizenden jaren zichtbaar zullen zijn:

“Eigenlijk hoop ik dat iemand daar binnenkort eens heen gaat om ze te wissen.”

Armstrong leidde een redelijk teruggetrokken leven en leek nooit echt te begrijpen waarom het afdalen van dat laddertje richting de maan en die beroemde stappen zo belangrijk waren. Bij de viering van het 25-jarig jubileum van de Apollo 11-missie had hij ook maar een bescheiden aandeel in de ceremonies.

Vlnr: Gezagvoerder Neil Armstrong, bestuurder van de commandomodule Michael Collins en Edwin "Buzz" Aldrin die Armstrong vergezelde in de maanlander. Foto Reuters / NASAVlnr: Gezagvoerder Neil Armstrong, bestuurder van de commandomodule Michael Collins en Edwin "Buzz" Aldrin die Armstrong vergezelde in de maanlander. Foto Reuters / NASA

Krater Armstrong

Op de maan, waar de Amerikaanse vlag van Armstrong alsmede zijn voetstappen nog steeds te zien zijn vanwege de afwezigheid van regen en wind, is een krater naar de astronaut vernoemd. Deze ligt op 48 km van de landingsplaats.

In 2005 kwam Armstrong nog in het nieuws omdat zijn kapper enkele haarlokken aan een verzamelaar had verkocht voor 3.000 dollar. De man weigerde ze terug te geven aan Armstrong, die not amused was. De verzamelaar stond erop ze te voegen bij de lokken van Abraham Lincoln, Napoleon, Marilyn Monroe, Albert Einstein en anderen.

Na Neil Armstrong en Buzz Aldrin zetten nog tien mensen voet op de maan. De laatste was Harrison “Jack” Schmitt tijdens de vlucht met Apollo 17 in 1972.

De beroemde beelden die vrijwel iedereen kent, maar nimmer vervelen: