De harde val van een levende sportlegende

Hoe lang blijft Lance Armstrong nog een held? Vrijdag werd bekend dat het antidopingagentschap zijn zeven Tourzeges ongeldig wil verklaren. Wie wordt dan de winnaar van al die Tours?

Doodziek was de vader van wielerblogger Neil Browne. Hij had kanker in zijn longen, lever en nieren. Toch bleef zijn vader vertrouwen houden. „Als Lance kanker heeft verslagen, dan kan ik dat ook”, zo citeert de blogger zijn vader op neilbrowne.com.

Lance is Lance Armstrong, oud-wielrenner en zevenvoudig winnaar van de Tour de France. De Amerikaanse wielrenner die op zijn eenentwintigste al wereldkampioen was, maar daarna teelbalkanker kreeg. Zijn artsen gaven hem minder dan vijftig procent kans op overleven. Armstrong genas niet alleen, hij keerde zelfs terug in het peloton. En won zeven keer de Tour de France – een van de allerzwaarste sportwedstrijden ter wereld.

Armstrong werd een legende. En een voorbeeld d voor talloze kankerpatiënten. Met iedere Tourzege groeide zijn status.

Hij richtte de Lance Armstrong Foundation op, die zich inzet voor kankeronderzoek en -bestrijding. Armstrong dineerde met politici en topondernemers, haalde naar eigen zeggen tot op heden meer dan 500 miljoen dollar op voor zijn stichting – vooral bekend van de 84 miljoen verkochte gele ‘Livestrong’ bandjes.

Dankzij de prestaties van Armstrong nam de populariteit van wielrennen in de VS flink toe. In de roddelbladen werd zijn relatie met popzangeres Sheryl Crow, mode-ontwerpster Tory Burch en actrice Kate Hudson breed uitgemeten.

Vrijdag werd bekend dat het Amerikaanse antidopingagentschap USADA de Tourzeges van Armstrong ongeldig wil laten verklaren. USADA had Armstrong aangeklaagd op verdenking van dopinggebruik, onder meer tijdens zijn Tourzeges tussen 1999 en 2005, en zag hem als de spil in een omvangrijk dopingnetwerk.

Nadat Armstrong tevergeefs had geprobeerd met een rechtszaak onder de aanklacht uit te komen, verklaarde hij zich niet langer te verzetten tegen de aanklacht. USADA vat dat op als een schuldbekentenis. Het is nu aan de internationale wielerunie en de organisatie van de Tour om Armstrongs resultaten te schrappen. Of er dan een nieuwe winnaar wordt aangewezen, is onduidelijk. Veel van Armstrongs concurrenten hebben ook een dopingverleden.

Armstrong (41) was profwielrenner in een tijd waarin het verboden middel epo, dat de aanmaak van rode bloedlichaampjes stimuleert en zorgt voor een beter uithoudingsvermogen, op grote schaal werd gebruikt in het peloton. Het was een wondermiddel, dat eerst niet en later moeilijk kon worden opgespoord. Zolang je niet betrapt wordt, ben je onschuldig, was jaren het devies.

Tientallen renners die de afgelopen twintig jaar in het profpeloton fietsten, zijn betrapt op of in verband gebracht met doping: van bloedtransfusies tot groeihormonen. Sommigen, zoals Armstrongs grote rivaal Jan Ullrich en oud-ploeggenoot Tyler Hamilton, bekenden.

Armstrong heeft dat nooit gedaan. Hij ontkende. Hij verwees vaak naar de zware chemokuren die hij had ondergaan. Zou hij nog meer rotzooi in zijn lichaam stoppen, zei hij.

Door het dopingproces te ontwijken, heeft Armstrong ervoor gekozen zich niet publiekelijk te verantwoorden. Het zou zijn status misschien kunnen redden.