Hoe nieuwsgierig zijn we?

Het was misschien wel de eerste ‘god game’: Populous, uit 1989. Volgens de inmiddels 53-jarige Engelse maker Peter Molyneux had de game niet bestaan zonder zijn „totale incompetentie als programmeur”. Het lukte hem gewoon niet om de mensjes in de spelwereld zelfstandig rond te laten lopen. Dus kreeg jij als speler de taak om ze te gidsen.

Hoe anders zou dat zijn gegaan in 2012! Molyneux deed woensdag het openingspraatje van Unite 12, de conferentie rond Unity, een softwarepakket om games mee te ontwikkelen, die deze week plaatsvindt in Amsterdam. Met een pakket als Unity dat makers veel werk uit handen neemt, had Populous nooit bestaan, vertelde Molyneux. Unity had de mensjes immers wel laten rondlopen. Ergens ook wel jammer, impliceerde hij.

Unity is een rijzende ster in de gamescene. Terwijl de traditionele grootschalige producties risicovoller en daardoor schaarser worden, groeien spellen op het web, smartphones en tablets hard. Met Unity ontwikkel je in één keer voor al die platformen. Unity is gratis te downloaden en de kosten als je je project commercieel uitgeeft zijn laag. Zoals directeur David Helgason het graag zegt: Unity democratiseert gameontwikkeling.

De nieuwe startup van Peter Molyneux, 22Cans, levert het bewijs. In de jaren tachtig en negentig begon hij al de gamestudio’s Bullfrog en Lionhead. Zij werkten vaak jaren aan één game: toen Molyneux in 1995 begon aan de klassieke god game Black & White, stonden de eerste zes maanden puur in het teken van de onderliggende techniek. Van een spel was nog geen spoor te bekennen.

Binnen diezelfde zes maanden moet Curiosity, de eerste game van 22Cans, af zijn, in september. Op dag één was er al een werkend prototype.

Toegegeven, Curiosity is een experiment ter voorbereiding op een grotere game volgend jaar. Maar interessant is het zeker. Geïnspireerd op de mystery box van JJ Abrams (zoek op TED.com) verschijnt een enorme zwarte kubus in beeld, met de tekst: „What’s inside the cube?” Talloze spelers kunnen straks tegelijk op de kubus tappen om er laag na laag af te pellen. Slechts één speler krijgt het geheim in het midden te zien.

Zo wil Molyneux aftasten hoe je mensen nieuwsgierig kunt krijgen, en hoe ver je ze kunt laten gaan: één idee is om een diamanten beitel van 63.000 euro te verkopen, waarmee de koper in één klap een groot gat in de kubus kan slaan. Zou iemand ook maar overwegen die te kopen? Molyneux: „Wij gamemakers zijn de laatsten in de entertainmentindustrie die mensen echt nog kunnen verrassen”. En door gereedschap als Unity wordt het alleen maar makkelijker om met iets verrassends te komen.

In deze rubriek schrijven freelance journalist Niels ’t Hooft en gamewetenschapper David Nieborg elke week over games