De Vuelta is vooral duel tussen Contador en Froome

De laatste grote ronde van het jaar, de Vuelta, is tevens de zwaarste. Geen sprinters, maar klimmers aan de start. En Nederlanders die hun seizoen proberen te redden.

Revanche, dat is hét sleutelwoord van de Vuelta, de Ronde van Spanje die morgen begint. Een klein leger aan renners, ook Nederlandse, aast op eerherstel. Maar twee zullen dat in het bijzonder doen. De Spaanse matador, die zes maanden verplicht langs de kant stond. En de blanke Keniaanse Brit, die in de Tour niet mocht aanvallen, terwijl hij veel beter was dan de rest.

De 67ste editie van la Vuelta is zonder twijfel de best bezette en meest geaccidenteerde ronde van het seizoen. Klassementsrenners te over deze editie. Toch is er één duel waar vol spanning naar wordt uitgekeken: de strijd tussen Alberto Contador en Christopher Froome. De twee fenomenen kwamen elkaar nog nooit tegen in een grote ronde, en mogen nu gaan uitmaken hoe ze zich tot elkaar verhouden.

Eigenlijk zouden de twee moeten samensmelten tot één renner; de perfecte wielrenner. Contador is net teruggekeerd van een dopingschorsing die hem een half jaar buitenspel zette. Froome reed de Tour, laadde zich op voor de Spelen – waar hij brons won in de tijdrit – en rijdt nu zijn tweede grote ronde. Een gebrek aan wedstrijdkilometers versus een lang en slopend seizoen.

Maar ze zullen er staan, meteen vanaf de start. Beiden gesterkt door hun drang naar eerherstel. Contador wil zich revancheren op de internationale wielerunie UCI. Hij vroeg het zich vorige week nog openlijk af: hoe is het toch mogelijk dat ik bestraft word voor 0,00000000005 gram clenbuterol in mijn bloed?

En Froome, die in de Tour moest knechten voor kopman Bradley Wiggins, maar eigenlijk veel beter omhoog reed, zal willen laten zien dat hij ook een grote ronde kan winnen. Vorig jaar brak hij met een tweede plaats in Spanje definitief door. Maar nu mag hij, met hulp van zijn meesterknechten Rigoberto Uran en Sergio Henao, de lakens uitdelen.

Met 36 beklimmingen en tien aankomsten bergop belooft de Ronde van Spanje volop spektakel. Er wordt eigenlijk alleen gereden in het noordelijke deel, de renners komen niet ten zuiden van Madrid.

Morgen wordt begonnen met een ploegentijdrit in Pamplona, maandag volgt al een finish bergop in Eibar na een klim van eerste categorie. Een dag later is de streep getrokken bij het skistation van Valdezcaray, na een klim van de buitencategorie.

In de tweede week volgt een uitstapje naar Andorra, de enige individuele tijdrit van 40 kilometer en een rit naar de bijzonder zware Mirador de Ezaro, met een stijgingspercentage tot 28 procent.

Het zwaartepunt volgt in het derde weekend, met drie bergritten naar achtereenvolgens de Puerto de Ancares, Lagos de Covadonga en de Cuitu Negru. In de slotweek rest enkel nog een bergrit naar Bola del Mundo, op de voorlaatste dag.

De voornaamste concurrentie voor Contador en Froome lijkt – hoe kan het ook anders – uit Spaanse hoek te komen. Het trio Joaquin Rodriguez, Alejandro Valverde en Igor Antón moet gezien het geringe aantal tijdritkilometers lang mee kunnen doen om de eindzege.

Ook Raborenners Robert Gesink en Bauke Mollema zijn uit op revanche, na hun val en opgave in de Tour de France. Het duo verblijft een groot deel van het jaar op het Iberisch Schiereiland, om er te trainen. „Het weer, de mensen, de manier van leven. Relaxed. Kalm. Het lijkt wel of ik er thuis hoor”, zei Mollema eens.

Geliefd trainingsterrein of niet, het is Contador die een thuiswedstrijd rijdt. Het duel kan wel eens de eerste etappe worden van een langer durende strijd tussen de twee. Froome liet al weten dat hij volgend jaar in de Ronde van Frankrijk de absolute kopman wil zijn. Eén van de twee renners kan de komende drie weken in Spanje al een mooie voorsprong nemen.