Supersnel toestel in stukken

Voor de Amerikaanse luchtmacht staat er veel op het spel met de ontwikkeling van een onbemand toestel dat zes keer de snelheid van het geluid kan halen. Des te groter de teleurstelling dat een testvlucht met de hypersonische X-51A Waverider gisteren al na enkele seconden eindigde met het in stukken breken van het toestel boven de Stille Oceaan.

Het toestel, dat het midden houdt tussen een raket en een vliegtuig, werd gelanceerd van onder de vleugel van een B-52 bommenwerper. Het is ontworpen om een snelheid te kunnen bereiken van Mach 6, of 5.800 kilometer per uur. Die snelheid had het vijf minuten moeten volhouden.

Nadat de B-52 was opgestegen van Edwards Air Force Base in Californië werd de Waverider volgens plan op ongeveer 15 kilometer hoogte losgelaten. Het toestel, dat bijna acht meter lang is, schoot weg op de kracht van zijn eigen stuwraket. Maar toen het zich losmaakte van deze zogeheten ‘rocket booster’ om op grote hoogte met zijn speciale ‘scramjet’ straalmotor verder te razen tot hypersonische snelheid, ging het mis.

Al zestien seconden nadat het futuristische vliegtuig zich van de bommenwerper had losgemaakt, moest de luchtmacht vaststellen dat een staartvin niet goed functioneerde. Weer vijftien seconden later, nog voordat de exotische scramjet-motor was gestart, begon de Waverider te tollen, waarop het toestel meteen in stukken brak en ten noordwesten van Los Angeles in zee stortte.

Het is de derde keer dat een testvlucht met de X-51A mislukt. In 2010 lukte het tenminste nog om de vlucht drie minuten te laten duren, waarmee een snelheid werd bereikt van vijf keer de snelheid van het geluid. Vorig jaar eindigde de testvlucht al een paar seconden nadat de Waverider was losgelaten: door overdruk die ontstond door onverwachte schokgolven. Het toestel, dat is ontworpen door een afdeling van Boeing in samenwerking met het Pentagon, heet Waverider omdat het de schokgolven benut die het zelf veroorzaakt.

Er is nu nog één testtoestel over, maar onduidelijk is of de Amerikaanse luchtmacht verder gaat met het hele experiment, dat het Pentagon tot nog toe zo’n 300 miljoen dollar heeft gekost. Het defensieblog Warroom suggereert dat de luchtmacht er mee wil stoppen.

Het lot van de supersnelle toestel staat niet op zichzelf. Het staat centraal bij de ontwikkeling van een nieuw wapen, de Prompt Global Strike, waarmee de VS elke uithoek van de aarde binnen een uur met een niet-nucleaire lading willen kunnen treffen. Behalve de Waverider worden ook alternatieve projectielen ontwikkeld om de explosieve lading af te leveren.

(AP, Reuters)