BBC-man moet NY Times online geld laten verdienen

Geen eigen journalist, geen Amerikaan, zelfs geen krantenman. De keuze van The New York Times voor Mark Thompson (BBC) als nieuwe directeur is onorthodox.

Hoe commercieel is Mark Thompson? De BBC-directeur, die vanaf november de Amerikaanse uitgeverij The New York Times Company gaat leiden, heeft bijna zijn hele leven bij een riant gesubsidieerde publieke omroep gewerkt: niet gewend om geld te verdienen. Dat wordt nu wel zijn belangrijkste werk. De BBC is een van ’s wereld grootste aanbieders van gratis nieuws. En gratis nieuws, vooral via internet, is waar kranten als The New York Times (NYT) aan ten onder gaan.

In andere opzichten is de 55-jarige journalist geknipt voor de baan. Hij leidt nu een van de grootste nieuwsorganisaties ter wereld en hij heeft verstand van digitaliseren en van het vermarkten van nieuwe producten. Voor de BBC heeft Thompson nieuwe geldbronnen aangeboord door digitale en internationale uitbreiding.

Net als veel andere uitgevers ziet The New York Times – ook uitgever van International Herald Tribune, The Boston Globe en kleinere kranten – haar toekomst in verbreding naar video en digitale diensten. The Times en de Herald hebben samen een half miljoen betalende digitale abonnees. De website is een van de populairste nieuwssites ter wereld, met vorige maand 64,9 miljoen bezoekers.

Juist op digitaal gebied heeft Thompson zich bij de BBC geprofileerd. Recentelijk nog met de verslaggeving van de Olympische Spelen: de BBC-sportsite trok 9,5 miljoen bezoekers per dag.

„Wij hebben de mensen in huis die kranten goed begrijpen, de besten in hun vak”, zei NYT-voorzitter Arthur Sulzberger dinsdagavond volgens nytimes.com bij de bekendmaking van het nieuws. „Wij hebben mensen die reclame goed begrijpen, de besten in hun vak. Maar onze toekomst gaat verder, naar video, naar sociale media, naar mobiele media.”

Mark Thompson leidt de BBC sinds 2004. Hij begon er in 1979 als stagiair. In 1981 was hij een van de oprichters van het nog steeds lopende consumentenprogramma Watchdog en hij werkte als redacteur voor nieuwsprogramma’s als The Nine O’Clock News, Newsnight en Panorama. Sinds 1991 was hij onder meer hoofd van BBC 2 en hoofd televisie.

In 2002 verliet hij de omroep om directeur te worden van commerciële concurrent Channel 4. Helemaal onbekend met geld verdienen is hij dus niet. Met 622.000 pond (794.000 euro) per jaar zou hij de best betaalde ambtenaar zijn van het Verenigd Koninkrijk. Bovendien: hij kan goed saneren. In 2007 en 2011 kondigde hij forse bezuinigingen aan. In 2017 moet het jaarbudget met 20 procent zijn teruggebracht naar 2,8 miljard pond. Dat kost tweeduizend van de 20.000 BBC-banen. Die saneerkunst zal hij ook in de VS kunnen inzetten.

Wat treft Thompson aan in New York? Een kwaliteitskrant met een ijzeren, wereldwijde reputatie, die al jaren verlies draait en steeds weer moet saneren. In het tweede kwartaal van 2012 leed de uitgeverij een verlies van 88 miljoen dollar (71 miljoen euro) op een jaaromzet van 2,3 miljard dollar. In 2009 werd ze van de ondergang gered door de Mexicaanse miljardair Carlos Slim. De stijgende digitale inkomsten wegen lang niet op tegen de verliezen van de papieren edities. Sinds Janet Robinsons vertrek in december vorig jaar zit men al zonder directeur.

Tv-consultant Steve Hewlett zei op de BBC-radio dat Thompson in zijn nieuwe baan een oude concurrent treft: mediamagnaat Murdoch. „Het is Murdochs lang gekoesterde ambitie om The New York Times de nek om te draaien, of op te kopen.”