Van Amsterdam naar New York in een uurtje - topsnelheid mach 6

Een animatie van de vlucht van een hypersonisch X-51A-vliegtuig. Foto screenshot Al-Jazeera

De techniek staat voor niets. Zeker in de luchtvaart. En het nieuwste van het nieuwste is de X-51A. In de Amerikaanse staat Californië maakte dat toestel gisteravond een testvlucht. De verlangde topsnelheid: bijna 7.000 kilometer per uur. Het mislukte hopeloos.

Het betrof natuurlijk nog een experiment. De X-51A is vooralsnog een onbemand toestel dat als een soort raket onder de vleugel van een B52-bommenwerper de lucht in wordt gehesen, om zich daarna, in de lucht, van die vleugel los te maken en op topsnelheid te komen. Tot zes keer de snelheid van het geluid.

Die topsnelheid diende de X-51A gisteravond vijf minuten vol houden voordat hij in zee stortte. Bij een eerdere test, ruim een jaar geleden, haalde het toestel de topsnelheid nog niet.

Kan het toestel op termijn zijn tempo lang volhouden, dan duurt een vluchtje Amsterdam - New York waarschijnlijk niet veel langer meer dan een uur. Want de proeven met de X-51A zijn - naast beoogde militaire doeleinden, zoals het ontwikkelen van snellere raketten - volgens het Pentagon en Nasa ook echt bedoeld om te kijken wat zoal mogelijk is in de reguliere, commerciële luchtvaart.

Animatie van een vlucht van de X-51A door Al-Jazeera:

Ook Europa op zoek naar snellere, hypersonische vliegtuigen

Binnen de luchtvaartindustrie wordt al tijden op verschillende manieren gezocht naar snellere vliegtuigen die een vervanging zou kunnen zijn van het niet langer vliegende Concorde-vliegtuig. Dat vloog tot enkele jaren terug met twee keer de snelheid van het geluid door het luchtruim en stak de Atlantische Oceaan in ongeveer drie uur. Normale vliegtuigen blijven doorgaans onder de snelheid van het geluid.

In Europa is de European Aeronautic Defence and Space Company (EADS) ondertussen ook al enige tijd bezig met de ontwikkeling van een hypersonisch commercieel vliegtuig dat een topsnelheid van vier keer de snelheid van het geluid moet gaan halen.

De X-51A vliegt overigens niet alleen een stuk sneller dan de vliegtuigen waarmee wij nu nog op vakantie gaan. Hij vliegt ook een stuk hoger, op ruim 21 kilometer in plaats van de nu vaak gebruikelijke elf.

Update 22.15 uur: De test met de X-51A blijkt mislukt. Het supersnelle, onbemande vliegtuig spatte al na 30 seconden uit elkaar en stortte in brokstukken in de oceaan. Voorlopig zal het dus nog gewoon een uur of zes duren voordat New York vanuit Amsterdam is bereikt.

Verslag Reuters van de mislukte testvlucht: