Oegandese legerhelikopters vermist

Ineens waren ze van de radar verdwenen. Drie van de vier Oegandese militaire helikopters die gisteren op weg waren naar het Keniase grensgebied met Somalië om daar bij te dragen aan de strijd tegen de extremistische terreurgroep Al-Shabaab, zijn vermist geraakt in een berggebied in Kenia. Dat heeft een woordvoerder van het Oegandese leger bevestigd.

Een van de helikopters zou een noodlanding hebben gemaakt, de twee anderen zouden „hard zijn neergekomen” in de buurt van Mount Kenya. Een Keniaanse legerwoordvoerder zei vanochtend dat de inzittenden van een helikopter in veiligheid zijn. Een van hen krijgt medische verzorging. Hij zei ook dat de wrakken van twee uitgebrande helikopters vanuit de lucht zijn gelokaliseerd. Wat de oorzaak van de crash is, is nog niet duidelijk.

De twee verongelukte toestellen zijn gevechtshelikopters. De vierde helikopter, een transporttoestel voor het vervoer van soldaten van het type Mi-17, landde als enige volgens schema in de Oost-Keniaanse garnizoensstad Garissa. Garissa is de uitvalbasis voor militaire operaties in buurland Somalië. Het Oegandese leger vormt de hoofdmacht van de troepen op de grond van de Afrikaanse Unie (AU) die strijd leveren met Al-Shabaab.

De AU treft voorbereidingen voor een offensief in Kismayo in Zuid-Somalië, de belangrijkste stad in handen van Al-Shabaab. Rond die stad zal mogelijk de beslissende veldslag met de door Al-Qaeda gesteunde extremisten plaatsvinden. Voor Kenia is daarbij een sleutelrol weggelegd omdat het als enige land de beschikking heeft over gevechtsvliegtuigen.

Afgelopen februari maakte de Veiligheidsraad van de Verenigde Naties geld vrij voor negen transporthelikopters en drie gevechtshelikopters die bij het offensief van de Afrikaanse Unie kunnen worden ingezet. De AU moest het jarenlang zonder gevechtshelikopters doen in de strijd tegen Al-Shabaab. (AP, AFP, Reuters)