Dodelijk virus laat slangen zichzelf in de knoop leggen

Sommige pythons staren naar de lucht. Ze kronkelen krampachtig, of ze stomdronken zijn. Daardoor leggen ze zichzelf in de knoop en dan zijn ze ten dode opgeschreven. Maar niemand wist waarom ze dat deden. Nu wel: de oorzaak zijn twee pas ontdekte slangenvirussen, die het zenuwstelsel van de dieren aantasten.

Onder slangeneigenaren is de ‘kronkelziekte’ berucht. Zij kennen de ziekte als Inclusion Body Disease (IBD). Het was bekend dat de ziekte alleen pythons en boa’s treft, maar de schuldige ziekteverwekker was nog niet gevonden.

Virologen uit Californië beschrijven vandaag in het wetenschappelijke tijdschrift mBio hoe ze bevroren harten, hersenen, levers en longen van zieke slangen afspeurden naar RNA, erfelijk materiaal van virussen.

Zowel zieke hondskopboa’s (Corallus caninus) als boa constrictors (Boa constrictor) bleken tot nu toe onbekende arenavirussen bij zich te dragen. Arenavirussen zijn virussen die normaal gesproken knaagdieren infecteren. Dit slangenvirus is ook verwant met het voor mensen dodelijke ebolavirus. Misschien delen de arena- en ebolavirusfamilies een voorouder, of hebben de twee stammen in het verleden genen uitgewisseld, speculeren de virologen.

Slangeneigenaren wijzen vaak naar mijten als de overbrengers van IBD. Maar omdat arenavirussen vooral knaagdieren besmetten, vermoeden de Amerikaanse virologen dat de ziekte wordt overgedragen via de dode muizen en ratten die de slangen te eten krijgen.

De onderzoekers uit Californië hebben de twee slangenvirussen het ‘California Academy of Sciences Virus’ en het ‘Golden Gate Virus’ gedoopt. Handige pr? Nee, volgens de onderzoekers is het gewoon de traditie dat arenavirussen naar de plaats van ontdekking worden vernoemd.