Reizen door een raar heelal

Bill Bryson: Een kleine geschiedenis van bijna alles. Atlas Contact 2004. 511 blz. € 17,50.

Een indrukwekkende passage in Bill Brysons Een kleine geschiedenis van bijna alles gaat over alles, namelijk het heelal. Het heeft geen zin om naar het eind van het helaal te reizen, vertelt Bryson. Die reis eindigt altijd waar ze begon. Waarom? Dat is niet uit te leggen, omdat mensen zich de vorm van het heelal niet kunnen voorstellen. En hij citeert de bioloog J.B.S. Haldane: „The universe is not only queerer than we suppose; it is queerer than we can suppose.”

Voordat Bryson zijn monumentale boek schreef, maakte hij reisboeken. Een kleine geschiedenis gaat over kosmologie, natuurkunde, geologie en biologie, en over de geschiedenis van die vakgebieden. Maar dit boek is ook een reisverhaal. Bryson schetst met humor de hobbels op de weg van de wetenschap, de kleurrijke reisgenoten en de vergezichten. Alleen zijn liefde voor potentiële ongelukken (vulkaanuitbarstingen en meteorietinslagen) gaat soms wat ver.