Openlijk homo en generaal

Al 26 jaar zit Tammy Smith in het Amerikaanse leger, en pas dit jaar hoeft ze niet meer te liegen over haar geaardheid. Vrijdag werd ze generaal.

Brigadegeneraal Tammy S. Smith

Minder dan een jaar geleden moest Tammy S. Smith haar geaardheid nog stilhouden voor haar collega’s in het Amerikaanse leger. Maar toen ze vrijdag werd bevorderd tot brigadegeneraal, liet ze haar ster door haar vrouw op haar uniform spelden. Daarmee is in de VS voor het eerst een openlijk homoseksuele militair doorgedrongen tot de hoogste militaire rangen.

Generaal Smith (49) zit al 26 jaar in het Amerikaanse leger en diende in Afghanistan. Sinds oktober vorig jaar geeft ze leiding aan de afdeling voor reservisten. In maart vorig jaar trouwde ze met Tracey Hepner, al meer dan tien jaar haar vriendin.

Al die tijd kon ze dit aspect van haar privéleven niet delen met collega-militairen. Onder de omstreden regel ‘don’t ask, don’t tell’ mochten homoseksuelen wel dienen in het Amerikaanse leger, maar moesten ze hun geaardheid verzwijgen. Deden ze dat niet, dan kon ontslag volgen.

Het beleid werd in september 2011 afgeschaft door president Obama. Het was in 1993 ingevoerd door president Bill Clinton, juist om homoseksuelen een kans te geven om in het leger te dienen. Maar de zwijgregel bracht homoseksuele militairen in een lastige positie: om hun baan te houden moesten ze liegen over hun privéleven.

Generaal Smith is geen actieve pleitbezorger voor homorechten. Onder het pseudoniem ‘Allison’ vertelde ze vorig jaar aan de Amerikaanse legerkrant Stars and Stripes dat ze overwogen had haar geaardheid ook na het eind van ‘don’t ask’ geheim te houden. Werk en privé hield ze al meer dan twintig jaar gescheiden.

Hoewel ‘Allison’ vermoedde dat sommige collega’s dachten dat ze lesbisch was, zei ze tegen Stars and Stripes dat ze toch bang was voor hun reactie. Vooral de oude garde van het leger was homofoob. Maar na ‘don’t ask’ hoefde ze in ieder geval niet meer te vrezen voor ontslag. „Eindelijk kan ik buiten de deur een drankje drinken met mijn partner.”

Vrijdag bij de ceremonie zei generaal Smith dat haar werk belangrijker is dan de betekenis van haar persoonlijke leven. Haar vrouw was uitgesprokener. Volgens Hepner is de steun voor hun relatie overweldigend: „Ik was niet verbaasd dat mensen ons accepteren. Maar soms zijn de reacties zelfs juichend.”