Is dit Parijs? Is dat Londen? De computer weet het

Die typische straatnaambordjes, die mooie ouderwetse straatlantarens – dit is Parijs! Foto Carnegie Mellon University

Bekijk eens 10.000 willekeurige straatbeelden van de Parijse binnenstad. Hoe vaak staat de Eifeltoren erop? Nul keer. Een groep Amerikaanse onderzoekers heeft een computerprogramma gebouwd dat uit zulke toevallige straatscènes wél Parijs kan herkennen. En Barcelona, Praag, Londen. Ze presenteerden het donderdag op het SIGGRAPH-congres over computer graphics.

Wie door Europa heeft gereisd, voelt die verschillende stadssferen. In Parijs zijn het die typische ouderwetse lantarenpalen, of de blauwe straatnaambordjes met ronde bovenkant. Het programma selecteert automatisch zulke kenmerkende details van twaalf metropolen.

De onderzoekers (de meesten van Carnegie Mellon University, Pittsburgh) hakten van elke stad 10.000 beelden van Google Street View in kleine stukjes en lieten een computer die sorteren. Dat leverde diverse verzamelingen op. Zoals een enorme stapel fotootjes met ‘grote rechthoekige muurstenen uit allerlei steden’. Die stenen zijn dus geen goed onderscheidend kenmerk. Maar er ontstonden ook digitale stapeltjes met alleen ‘straatnaambordjes in Parijs’ en ‘palmbomen in Barcelona’. Dát zijn goede kenmerken. Vrijwilligers konden op basis van die geselecteerde detailfoto’s vrij goed (79 procent goed) Parijs van Praag onderscheiden. Met willekeurige details ging dat nauwelijks (58 procent goed). Met Amerikaanse steden (onder meer Boston, New York) werkte de techniek niet. Die bleken te weinig karakteristiek.

Het onderzoek leverde inzichten op die kunsthistorici al hadden uitgevonden. Dat de balkonhekjes in Parijs van gekruld ijzer zijn, en dat die hekjes in Londen dikke betonnen pilaartjes hebben. Maar de kunsthistorici hadden erover nagedacht, dit gaat volautomatisch.

Kijk zelf hoe goed u Parijs van andere steden kan onderscheiden op http://nrch.nl/gee.