Geef de vechtjassen een doel

Is de noordelijke Kaukasus in het nieuws, dan is dat meestal omdat er een bom is ontploft. Maar nu is er een andere reden: het regent ineens olympische medailles. De eerste drie voor Rusland gingen naar judoka’s uit het gebied rond de bergketen tussen de Zwarte Zee en de Kaspische Zee, naar jongens met donker haar en exotische namen. Veel Russen zien de regio als een brandhaard van separatisme en moslimterrorisme. Maar nu stelen enkele Noord-Kaukasiërs de show.

Bij gewichtheffen won een Tsjetsjeen zilver. Bij het Grieks-Romeins worstelen haalde een Noord-Osseet goud. Al in de Sovjet-tijd bracht deze regio vechtkampioenen voort, maar nooit zoveel tegelijk. En zeker niet bij judo, de sport van president Poetin (al is dat toeval, zegt iedereen).

De judoka’s Mansoer Isaev en Tagir Chajboelajev werden beiden geboren in het kleine stadje Kisiljoert in de deelrepubliek Dagestan – twee gouden plakken op 35.000 inwoners.

De derde judokampioen, Arsen Galstjan, komt uit Armenië, aan de zuidkant van de bergen, maar hij verhuisde als kind naar de Russische zijde. Tegenwoordig werkt hij als inspecteur van de isoleercellen in het huis van bewaring in Krasnodar. Arsens salaris is na zijn overwinning verhoogd en hij is voorgedragen voor een officiersrang, verklaarde de gevangenisdirecteur in de krant.

In Moskou haalt de conciërge van de Speciale Kindersportschool voor Olympische Reserves voor Judo zijn schouders op, in antwoord op de vraag of hij trots is op zijn zuidelijke landgenoten. Hij zegt: „Weet u, dit gebouw is eigenlijk niet goed voor judo. Het is honderd jaar oud. Het is ons toegewezen.”

De kampioenen zeggen dat ze alles te danken hebben aan hun Italiaanse trainer, Ezio Gamba, die goed was voor goud op de Spelen van 1980 in Moskou. „In Dagestan worden de mensen met enorme energie geboren”, constateerde Gamba. De afgelopen drie jaar liet hij zijn judoka’s samen reizen, samen bungeejumpen, hij smeedde ze tot een familie. Hem lukte wat trainer Ruud Gullit met de voetballers van Tsjetsjenië niet voor elkaar kreeg: winnaars kweken.

In Dagestan en Tsjetsjenië steekt de overheid veel extra geld in sport. Volgens de conciërge in Moskou is dat om nationalistische onrust tegen te gaan. „Doe de vechtjassen op vechtsport, dan hebben ze een doel in het leven. Zoiets.” De Winterspelen, over twee jaar in Sotsji, aan de uiterste westpunt van de Kaukasus, zijn daar ook bij gebaat.

De oude judoschool in Moskou verhuurt intussen zalen aan een ‘shaping-club’, waar je onder begeleiding kunt fitnessen.

Correspondenten kijken elke dag vanuit de hele wereld naar de Olympische Spelen, van 27 juli tot en met 12 augustus in Londen. Daarna wordt de rubriek In Nederland hervat.