En nu vooral waken voor zelfoverschatting

De hockeyers gaan na hun 4-2 zege op Zuid-Korea als enigen ongeslagen naar de laatste vier. Het harde selectiebeleid van bondscoach Van Ass werpt zijn vruchten af.

Bakken vol kritiek kreeg Paul van Ass het afgelopen jaar over zich heen, van binnen en buiten de hockeywereld. Maar na de probleemloze plaatsing voor de halve finales van het olympische hockeytoernooi, en vooral de manier waar Nederland speelt, heeft de bondscoach zijn critici voorlopig de mond gesnoerd.

Vanochtend won Nederland in de Riverbank Arena ook zijn vijfde en laatste groepsduel. Zuid-Korea, twee jaar geleden nog angstgegner, werd eenvoudig met 4-2 opzijgeschoven – met goals van Mink van der Weerden (corner), Valentin Verga, Roderick Weusthof (strafbal) en Billy Bakker. „We starten nu een nieuw toernooi”, zei Van Ass na afloop. „We hebben nog niks. Als we hier vierde zouden worden zou dat een ongelooflijke teleurstelling zijn. Alles is nu gericht op het halen van de finale.”

Hij vond het jammer dat Nederland, dat net als bij de vrouwen als enige zonder puntenverlies bleef in de groepsfase, de punten niet mee mag nemen naar de tweede fase van het olympische toernooi. „Ik moet nog eens over dat puntensysteem nadenken”, grapte hij tijdens de persconferentie.

Niemand die het in Noord-Londen nog heeft over het keiharde, confronterende selectiebeleid dat de oud-clubcoach van HGC de afgelopen jaren voerde. Van Ass deinsde er niet voor terug routiniers als Taeke Taekema en Teun de Nooijer, of talenten als Robbert Kemperman, Sander Baart en Jeroen Hertzberger uit zijn selectie te zetten, als hun fitness, of hun bijdrage aan het spel dat Van Ass voor ogen heeft, hem niet bevielen. „Ik heb niks aan talent. Dat iemand goed kan hockeyen zie ik ook wel. Je moet een bijdrage leveren aan het spel.”

Sommigen misten inderdaad de olympische cut, zoals strafcornerspecialist Taekema en de Rotterdamse aanvaller Hertzberger, anderen haalden de overkant wel. „Het was hard, het was zwaar”, erkent Van Ass vanochtend. „Maar als je er nu nog bij zit, mag je trots zijn dat je in dit team mee mag doen.”

Inmiddels kan niemand meer ontkennen dat de flamboyante coach een vermoeid ogende, plichtmatig hockeyende ploeg, die pijnlijk achterop was geraakt bij de toplanden Australië en Duitsland, in twee jaar tijd heeft omgetoverd tot een energieke, topfitte, moderne hockeyploeg. En op de resultaten is niets af te dingen, getuige de maximale score van vijftien punten uit vijf wedstrijden. Van Ass: „Daar ben ik trots op. We hebben niets laten liggen.”

Juist door die clean sheet zijn de spelers beducht op zelfoverschatting. „Het begint nu helemaal opnieuw”, zei Robert van der Horst. „Het doel was een medaille, en de droom is goud. We zitten er nu zo dichtbij – de halve finale wordt dé wedstrijd. Vijftien punten staat goed, het ziet er fris uit. We kijken met vertrouwen vooruit.”

Wat dat betreft kwam het Van Ass niet slecht uit dat zijn ploeg vanochtend tegen Zuid-Korea niet geweldig speelde, zeker in vergelijking met de knappe overwinningen op Nieuw-Zeeland (5-1) en regerend olympisch kampioen Duitsland (3-1). Na een riante 3-0 voorsprong liet Nederland de Koreanen terug in de wedstrijd komen (3-2), waarna Billy Bakker aan alle twijfels een eind maakte.

Eerder in het toernooi hadden België en India al geprofiteerd van slordigheden in de Nederlandse defensie, al kostte dat geen kleerscheuren. „We kunnen ons na deze wedstrijd weer op scherp zetten”, constateerde Van Ass dan ook tevreden.

Wie Nederland komende donderdag in de halve finale zal treffen, was vanochtend nog niet bekend. Wereldkampioen Australië speelde zich vanmiddag tegen Pakistan op imponerende wijze (7-0) definitief naar de koppositie in groep A, zodat de strijd om de tweede plaats vanavond in dezelfde poule zal gaan tussen Spanje en gastland Groot-Brittannië. Spanje moet winnen om de halve finale tegen Nederland te mogen spelen, de Britten hebben genoeg aan een gelijkspel.

Van Ass liep alvast vooruit op de mogelijke tegenstander. „Ik heb niet echt een voorkeur. We voelen ons sterk. We hebben een grote kans tegen elke ploeg waartegen we moeten spelen. De manier waarop we spelen geeft ons vertrouwen.”

Even later sprak hij wel een voorkeur uit. „Ik wil wel tegen de Britten spelen, om eerlijk te zijn. Ik wil graag van het thuisland winnen. En ik ken Barry Middleton en Ashley Jackson natuurlijk heel goed”, zei hij over de twee Britse oud-HGC’ers.