Amerikanen kijken toch het liefst 's avonds met z'n allen op de bank

Wie de uitslag van een olympische wedstrijd weet voordat de vertraagde uitzending op tv komt, is méér geneigd om te kijken – niet minder. Met dit opmerkelijke onderzoeksfeitje probeert de Amerikaanse zender NBC de kritiek te stillen op hun beleid om belangrijke wedstrijden op te sparen tot de avond, als de meeste kijkers voor de buis zitten. De winnaars zijn dan al uren het meest besproken onderwerp op Twitter.

NBC worstelt met de plaats van televisiesport in het internettijdperk. Maar ondanks de klachten over het volgens velen ouderwetse beleid om de Olympische Spelen vertraagd uit te zenden, heeft NBC de hoogste kijkcijfers ooit. Bovendien is hun digitale strategie stiekem veel moderner dan de kritiek doet vermoeden.

Vooral in de eerste week van de Spelen in Londen was er in de Verenigde Staten veel commentaar op NBC. Ze knipten in de openingsceremonie en verpestten de spanning rond de vertraagde uitzending van de 100 meter rugslag bij de vrouwen door per ongeluk vooraf in een spotje te onthullen dat de Amerikaanse lieveling Missy Franklin goud had gewonnen.

De blunders hebben een mediastorm ontketend die niet helemaal terecht is. De belangrijkste kritiek was dat NBC zou denken dat het nog in de jaren negentig leeft, toen hun alleenrecht op de televisie-uitzending van de Spelen nog niet werd ondergraven door internet. „NBC zegt: wij bezitten dit. Jij niet. Zonder ons kun je niet kijken”, zei mediajournalist Jeff Jarvis vorige week tegen persbureau AP.

De site van NBC laat zien dat dit niet waar is. Amerikanen met een kabelabonnement – en dat zijn de meeste tv-kijkers – kunnen inloggen en alle wedstrijden live volgen via internet. Aangevuld met statistieken, profielen van de sporters en de optie om hoogtepunten terug te spelen. Populaire wedstrijden zijn ook te bekijken door mensen zonder abonnement.

Televisie blijft echter dominant. De live-beelden op de site hebben doorgaans 1 miljoen kijkers, terwijl de vertraagde wedstrijden op tv gemiddeld 30 miljoen Amerikanen trekken, volgens cijfers van NBC. Dat zijn veel meer kijkers dan de zender had ingeschat, waardoor ze extra geld kunnen vragen voor reclames. NBC maakt waarschijnlijk een onverwachte winst op de uitzendrechten van de Spelen, waar ze 1,2 miljard dollar (zo’n 1 miljard euro) voor neerlegden.

De Spelen in Londen zijn echter mogelijk de laatste keer dat NBC en andere televisiezenders rond de wereld de wedstrijden kunnen oppotten tot een tijdstip dat het beste uitkomt in hun tijdszone. Over twee jaar, bij de Winterspelen in Rusland, zijn televisie en internet waarschijnlijk nog nauwelijks van elkaar te onderscheiden. Laat staan over vier jaar, bij de Zomerspelen in Brazilië.

Nu al hebben steeds meer Amerikanen hun tv aangesloten op internet. Directeur Mark Lazarus van NBC Sports heeft dan ook gezegd dat ze overwegen om de Spelen los te verkopen aan kijkers, want velen zullen in de toekomst geen kabelabonnement meer hebben. „We hebben de Olympische Spelen tot 2020 en het enige dat we zeker weten is dat de media verder veranderen”, zei Lazarus vorige week in een persconferentie. Hij voorspelde een mix van „innovatie en traditie”.

Deze Spelen profiteert NBC er echter nog van dat de meeste Amerikanen de wedstrijden het liefst ’s avonds zien, met het hele gezin op de bank.