Toeval regeert ons leven

Leonard Mlodinow: De dronkemanswandeling. Nieuwezijds, 2010, vertaling Carla Zijlemaker, 258 blz. € 19,95.

U gelooft in meritocratie? U denkt dat u uw goede salaris aan uw talent dankt? En u gelooft dat uw beleggingsfonds beter presteert dan alle andere? Lees dan De Dronkemanswandeling. In dit met vaart geschreven boek laat fysicus en publicist Leonard Mlodinow zien dat vooral toeval het leven regeert. Wij denken natuurlijk van niet, want mensen zijn patroonherkenners pur sang. Ze zien zelfs patronen als die er helemaal niet zijn.

Daardoor leggen we voortdurend onterechte verbanden. We koppelen beurswinsten aan de kwaliteit van ons beleggingsfonds, terwijl de goede jaren (‘kop’) en slechte jaren (‘munt’) even grillig verdeeld zijn als, inderdaad, de kop en munt uit het opgooispel. We huiveren bij de prognoses van artsen terwijl het geen kwaad kan daar nog wat Bayesiaanse statistiek (ja, het boek legt uit wat dat is) op los te laten. Wie hierna het toeval op waarde schat, kan al het geneuzel en al die boeken over de wegen naar succes en geluk voortaan met een gerust hart overslaan.