De bom in de biochemie

James D. Watson: De dubbele helix. Bruna, 1969, 172 blz. Laatste heruitgave uit 2007, antiquarisch.

24 jaar oud was James Watson toen hij samen met Francis Crick de structuur van DNA ontdekte. In 1953 was het af. Jaartje werk, terwijl anderen er al jaren mee bezig waren. „In de biochemie is een bom ontploft die heel haar gedaante heeft gewijzigd.” Dat schrijft Sir Lawrence Bragg in het voorwoord van dit boek. Bragg was de hoogleraar-directeur van het Cavendishlaboratorium in Cambridge. Daar werkten Crick (die hij niet kon uitstaan) en Watson (die van zijn beursverstrekker in de VS daar niet mocht zijn) aan de DNA-structuur, tegen de zin van Bragg. Hij vond DNA niet belangrijk. Dat genen uit DNA bestaan, was nog niet breed geaccepteerd. Watson schrijft mooi over mee- en tegenwerking door collega’s en bazen. Dat dwingt Bragg tot de zin: „Zij die in dit boek genoemd worden moeten vergevingsgezind zijn wanneer zij het lezen.”

Watson en Crick kwamen aan hun ontdekkingen door molecuulmodellen te bouwen. Die aanpak was revolutionair. De DNA-ladderstructuur is nu een symbool. Maar Watson en Crick begonnen ooit met het ineenwinden van drie strengen, met naar buiten stekende basen.

Wim Köhler

Welke Nederlandstalige boeken over wetenschap van na WO II blijven interessant om te lezen? De wetenschapsredactie presenteert deze zomer haar selectie. Op een feestelijke avond op 25 september wordt de lijst samen met SPUI25 teruggebracht tot 25 boeken.