Het is stil op straat, net als in de underground

Het is rustig in de underground. Heel rustig. Zo rustig dat de borden met ‘dit station zal druk zijn tijdens de Olympische Spelen’ in het metrostation in mijn wijk inmiddels zijn verdwenen.

Het is ook stil op straat. Bussen kunnen vrijwel in één ruk doorrijden. Deze week kwam ik ergens veertig minuten te vroeg aan. Ik had gerekend op een combinatie avondspits en Spelen, en extra reistijd ingepland. Zoals burgemeester Boris Johnson de Londenaren al maanden oproept te doen omdat „we meer dan een miljoen mensen extra in onze stad verwelkomen”.

Daar hebben de Londenaren duidelijk massaal gehoor aan gegeven. Transport for London meldde donderdag dat het verkeer in de binnenstad met 17 procent is gedaald. Regelmatig wordt het Olympic Route Network, de rijbanen waarover alleen sporters, olympische functionarissen en de media zich mogen verplaatsen, opengesteld voor ‘gewone’ chauffeurs.

Het aantal metroritjes is toegenomen met 10,5 procent. Met name op de lijnen naar het Olympisch Park is het beduidend drukker, de Docklands Light Rail (die van Stratford naar onder meer het paardrijden in Greenwich loopt) heeft zelfs 65 procent meer bezetting. Forenzen lijken vooral voor alternatieven te kiezen. Het was de afgelopen week opvallend drukker op de – weinige – fietspaden, en bijvoorbeeld accountant KPMG meldde dat de helft van zijn 5.500 werknemers dezer dagen thuis werkt.

De rust zorgt voor een nieuw probleem. In het West End, daar waar de theaters zijn, klagen ondernemers en restauranthouders over gebrek aan klandizie. Tegen The Independent zei Abu Khalique van een Indaas restaurant: „Zelfs onze vaste klanten komen niet meer. We dachten dat het heel druk zou worden: we hebben extra voorraden besteld, en alle verloven zijn ingetrokken. Ik hoop dat mensen beseffen dat het niet zo druk is als ze dachten dat het zou worden.”

In en rondom Oxford Street, voor velen een winkelmekka, was er de afgelopen dagen 11 procent minder winkelend publiek. En de directeur van de Association of Leading Visitor Attractions zei dat het bezoek aan de grootste toeristenattracties in Londen met 30 procent is gedaald.

De stilte op sommige plekken is opvallend: het altijd toeristisch drukke Covent Garden was donderdagmiddag leeg. Borough Market, bestemming voor foodies, idem.

Men had het kunnen weten. Het Office for Budget Responsibility, de toezichthouder op regeringsuitgaven, wees er al in maart op dat gewone toeristen hun bezoeken aan Londen zouden uitstellen om de drukte te omzeilen. En, zei het OBR: „We verwachten dat, op de verkoop van kaartjes na, de Spelen geen essentieel verschil zullen maken voor het bruto binnenlands product over het zomerkwartaal.”

De Spelen zijn bovendien niet de enige schuldige voor de rust. Sportminister Jeremy Hunt wees vrijdag natuurlijk ook op Europa: „Er zijn een stuk minder Europese tourgroepen in Londen, waarschijnlijk door de eurocrisis.”

Wie naar het oosten van Londen trekt, komt wel mensenmassa’s tegen. Rondom het Olympisch Park, met name bij de restaurants bij het winkelcentrum Westfield, is het al dagen gezellig druk. Net als in Victoria Park, op loopafstand van het park, waar een groot televisiescherm is neergezet. East End was nooit een toeristische bestemming, bezoekers aan Londen bleven meestal in het westen van de stad. De Londense rust is dan ook relatief.