Zuid-Afrikaan wint als eerste zwarte roeier gouden medaille

Sizwe Ndlovu (31) kwam als onbekende naar de Spelen, maar verlaat Londen als een rolmodel. Hij bezorgde Zuid-Afrika met zijn drie bootgenoten in de lichte vier zonder stuurman het eerste roeigoud in de geschiedenis en is vermoedelijk de eerste zwarte roeier met een olympische titel.

Zuid-Afrika won het goud na een zenuwslopende finale, voor Groot-Brittannië en Denemarken. Nederland – met Roeland Lievens, Tim Heijbrock en de tweeling Vincent en Tycho Muda – eindigde buiten het zicht van de camera als zesde en laatste.

Met een brede lach viel Ndlovu, afkomstig uit de provincie KwaZulu-Natal, de blanke John Smith in de armen na de finish. Ze staken hun armen in de lucht en schreeuwden. Niets vreemds, bij een gouden medaille. Maar dit was een roeiploeg uit Zuid-Afrika, dat in 1964 van de Zomerspelen werd verbannen wegens het apartheidsregime. Huidskleur telt nog altijd in het land, hoewel alle sporten steeds meer gemengd worden.

„Voor elke honderd blanken in het Zuid-Afrikaanse roeien, zijn er zo’n twintig zwarten” vertelde Ndlovu na afloop. „Ik hoop dat ik een voorbeeld kan zijn. Het zou mooi zijn als een hele generatie nu het roeien oppikt.”

Ndlovu wacht een heldenonthaal bij terugkeer in Zuid-Afrika, vertelde chef de mission Patience Shikwambana tegenover persbureau AP. „Hij zal worden ontvangen als een prins of koning. Wij noemen KwaZulu-Natal het koninkrijk. Dus als hij terugkomt, zal de koning zeggen: jongen, je maakt ons trots.”

Ook Shikwambana hoopt dat Ndlovu, die bij terugkeer een opleiding sportwetenschappen begint, de Zuid-Afrikanen zal inspireren. „We willen de jongeren aanmoedigen dat ze zich niet alleen focussen op voetbal en netball als zwarte sporten. Ze kunnen elke andere sport doen, zo lang ze zich daar op jonge leeftijd helemaal op richten.”

Ndlovu begon vijftien jaar geleden met roeien en besloot drie jaar geleden zijn baan als IT’er op te zeggen. Hij wilde zich volledig richten op olympisch goud in Londen. „Mensen vragen me wel eens: waarom roei je eigenlijk? Het kost geld en veel tijd. Maar als je wilt, kun je alles bereiken. En zonder mijn ploeggenoten had ik dit nooit kunnen doen.”