Zomerlezen

Leonard Mlodinow: De dronkemanswandeling. Nieuwezijds, 2010, vertaling Carla Zijlemaker, 258 blz. € 19,95.

U gelooft in meritocratie? U denkt dat u uw goede salaris aan uw talenten dankt? En u gelooft nog steeds dat uw beleggingsfonds beter presteert dan alle andere? Lees dan De Dronkemanswandeling. In dat met vaart geschreven boek laat fysicus en publicist Leonard Mlodinow overtuigend zien dat vooral toeval het leven regeert.

Wij denken natuurlijk van niet, want mensen zijn patroonherkenners pur sang. Ze zien zelfs patronen als die er helemaal niet zijn: een gemiddelde rat herkent in gokspelletjes het blinde toeval beter.

Daardoor leggen mensen dus voortdurend onterechte verbanden. Zij koppelen beurswinsten aan de kwaliteit van hun beleggingsfonds, terwijl de goede jaren (zeg: ‘kop’) en slechte jaren (zeg: ‘munt’) even grillig verdeeld zijn als, inderdaad, de kop en munt uit het opgooispelletje. Zij zweren bij het prestatieloon dat vaak alleen het blinde lot beloont. Zij huiveren bij de prognoses van artsen terwijl het geen kwaad kan daar nog wat Bayesiaanse statistiek (ja, het boek legt uit wat dat is) op los te laten. En nee, zelfs statistici krijgen het toeval niet altijd klein.

Het fijnste aan dit boek? Wie na lezing ervan het toeval op waarde schat, kan al het geneuzel en al die boeken over de wegen naar succes en geluk voortaan met een gerust hart overslaan.

Margriet van der Heijden