Eén hand scheidt Verschuren van medaille op het koningsnummer

Ooit was Sebastiaan Verschuren een trage starter, een zwemmer die pas na een baantje of zes op stoom kwam. Gisteravond nestelde hij zich in een gedenkwaardige finale in een zeer select gezelschap topsprinters: de mannen die het koningsnummer op de Spelen, de 100 meter vrije slag, onder de 48 seconden hebben gezwommen. Met een persoonlijk record (47,88) bleef hij in het kolkende Aquatics Centre slechts 0,08 seconde verwijderd van het brons.

„Een hand”, zei de 23-jarige Amsterdammer over het verschil tussen zijn vijfde plek en een olympische medaille. Die gingen nu naar de verrassende Amerikaan Nathan Adrian (goud in 47,52), de Australiër James Magnussen (zilver, 47,53) en de Canadees Brent Hayden (brons, 47,80). „Ik hoor gelukkig bij het selecte gezelschap dat onder de 48 seconden hebben gezwommen”, sprak Verschuren na afloop. „Daar ben ik heel trots op. Maar nu baal ik vooral dat ik achthonderdste te langzaam ben. Dat zal de komende jaren nog wel eens door mijn hoofd spoken.”

Verschuren bleef met zijn eindtijd een fractie verwijderd van de legendarische 47,84 die Pieter van den Hoogenband in 2000 in Sydney zwom. Die tijd stond als wereldrecord acht jaar in marmer gegrift.

Met zijn race werd Verschuren een waardig opvolger van de man die goud behaalde op de 100 vrij in 2000 (Sydney) en 2004 (Athene). Vier jaar geleden, bij zijn afscheid in Peking, werd VdH ook vijfde. Of Verschuren de race van zijn leven had gezwommen? „Die moet nog komen”, sprak hij resoluut. „Die is, hopelijk, goud waard.”

Dat geldt nog sterker voor Magnussen, de jonge wereldkampioen die een jaar lang de snelste zwemmer ter wereld was, en als torenhoog favoriet aan de finale was begonnen. Maar na een tegenvallend optreden op de 4x100 vrij zag de Australiër gisteravond tot zijn afgrijzen dat hij met het kleinste verschil uit de olympische zwemhistorie naast het goud had gegrepen. Adrian haalde daarmee de olympische titel op dit nummer voor het eerst sinds Matt Biondi (Seoul, 1988) weer naar de Verenigde Staten.