Vragen bij Chinese krachtpatser van 16

Tieners zijn het nog, de zwemsters die goud winnen. In het geval van de Chinese Ye Shiwen is er argwaan. Pippi Langkous te water? Het kan: het zwemmen kent meer jonge kampioenen.

De 17-jarige Missy Franklin, winnares van olympisch goud op de 100 meter rugslag. De Amerikaanse is 1,85 meter lang en heeft schoenmaat 45. Foto AFP

Ye Shiwen is pas 16, maar nu al staat vast dat ze altijd bekend blijft als de zwemster die Ryan Lochte en Michael Phelps kon verslaan.

Verbaasde reacties vanuit de zwemwereld konden niet uitblijven na haar „ongelooflijke” prestatie. Zo omschreef John Leonard, het Amerikaanse hoofd van de internationale organisatie van zwemcoaches, de 400 meter wisselslag van de Chinese, afgelopen zaterdag. Het was niet alleen het eerste wereldrecord voor een vrouw sinds de afschaffing van de ‘snelle pakken’ begin 2010, haar laatste baantje (28,93 seconden) had Ye 0,17 sneller gezwommen dan de Amerikaanse gigant Lochte – bedwinger van Phelps – die avond op hetzelfde nummer bij de mannen.

Een meisje van 16 dat de twee grootste mannelijke allrounders in hetzelfde bad – althans figuurlijk – de hielen laat zien? Pippi Langkous te water?

Leonard, die gisteren in het olympische Aquatics Centre sprak met onder meer website SwimNews, is de eerste coach die openlijk zijn twijfels uitspreekt over de verbazingwekkende prestatie van de Chinese. „We moeten voorzichtig zijn met beschuldigen. We weten het simpelweg niet. Maar ik wil dit wel zeggen: de geschiedenis van onze sport vertelt ons dat elke keer als wij iets ‘ongelooflijks’ zien, er vaker wel dan niet sprake was van een vorm van oplichting – doping in de meeste gevallen.”

De zwemster in kwestie zegt dat de Chinese ploeg zich de antidopingregels „zeer streng” naleeft. „Dus er is geen enkel probleem.” De Chinese teammanager, Qi Xu, bagatelliseerde via persbureau Xinhua de prestatie van Ye door te stellen dat Lochte in zijn race niet meer voluit had hoeven zwemmen voor goud. „Ye lag na driehonderd meter achter en moest haar best doen om te winnen.”

Maar bij veel coaches gaat die theorie niet op. Ye, zei Leonard gisteren, deed denken aan de Oost-Duitse Kristin Otto, die bij de WK in 1986 „als een man” weg zwom van haar concurrentes. De coach noemde ook Michelle Smith, de Ierse die in 1996 (Atlanta) driemaal goud won en later vier jaar werd geschorst wegens manipulatie van urinestalen voor dopingcontroles.

Ye roept bij coaches ook nare herinneringen op aan de plotselinge opkomst van Chinese zwemsters. Er kwamen meer dan veertig dopinggevallen aan het licht, nadat in 1998 Yuan Yuan was aangehouden met groeihormonen in haar tas. Leonard: „De DDR, China in de jaren negentig – ze hadden excuses en verklaringen. Maar ze bleken te liegen. We hebben superwoman vaker in het zwembad gezien, als Supermädchen en Chinese oplichters. Ze werden geschorst.”

Zes weken geleden werd bekend dat een teamgenoot van Ye, de eveneens 16-jarige Zhesi Li, was betrapt op het gebruik van epo.

Ye is overigens niet de enige jonge zwemster die opvalt in Londen. Gisteravond won de 15-jarige Litouwse Ruta Meilutyte, die sinds 2010 in Engeland woont, verrassend de 100 meter schoolslag. Zij werd de jongste olympisch zwemkampioen op een individueel nummer sinds de Japanse Kyoko Iwasaki in 1992 (Barcelona), die toen net veertien was.

De zwemgeschiedenis kent meer jonge kampioenen. De Hongaarse Krisztina Egerszegi won in 1988 in Seoel goud als 14-jarige. De Zweedse Sarah Sjöström, in Londen concurrent van Ranomi Kromowidjojo, was ook 14 toen ze in 2008 Europees kampioen werd. Ook bij de mannen geldt vaak dat wat goed is, snel komt: Michael Phelps zwom zijn eerste wereldrecord als 15-jarige, de Australiër Ian Thorpe was 15 toen hij in 1998 de jongste mannelijke wereldkampioen werd.