'Er is wel vaker asbest in Utrecht, dit duurde lang'

Burgemeester Wolfsen (Utrecht, PvdA) brak niet direct zijn vakantie af bij de asbestaffaire op Kanaleneiland. Stom? „Je bent óf te vroeg, óf te laat.”

Aleid Wolfsen, burgemeester van Utrecht, heeft een paar zware dagen achter de rug. Woensdag keerde hij terug van een fietsvakantie in Engeland, vanwege de asbestproblemen in de wijk Kanaleneiland. Te laat, vonden sommigen: hij had de kwestie niet mogen overlaten aan zijn vervanger Gilbert Isabella. Anderen concludeerden dat Isabella zó veel tact en invoelingsvermogen toonde, dat Wolfsen beter nog wat langer had kunnen wegblijven. „In dit soort situaties kan je het nooit goed doen”, zucht hij. „Je bent óf te vroeg, óf te laat.”

Uw fietsvakantie werd nogal ruw verstoord.

„Ja, maar dat is het leven van een burgemeester. Er gaat geen vakantie voorbij of ik word gebeld: over een schietpartij, een overval... Telkens vraag je je af: moet ik mijn reis afbreken? In dit geval heb ik daar voor gekozen.”

Aanvankelijk wilde u in Engeland blijven, omdat de volksgezondheid niet in gevaar was. Een inschattingsfout?

„Nee, want het gaat om voortschrijdend inzicht. Sinds zondag stond ik in nauw contact met Isabella. In eerste instantie leek het allemaal mee te vallen, maar toen dinsdag bleek dat het langer zou gaan duren en dat bewoners nog een tijd in onzekerheid zouden verkeren, besloot ik toch terug te keren. U moet begrijpen dat er vaker meldingen van asbest binnenkomen. Je hebt enige tijd nodig om de ernst van de situatie in te kunnen schatten.”

Uw partijgenoot Bram Peper sprak wél van een inschattingsfout. Hij noemde u zelfs ongeschikt als burgemeester.

„Hoe zal ik daar nou eens op reageren? Dat soort kritiek...Nou ja, laat ik het zo zeggen: Peper weet niet wat er in Utrecht speelt. Hij weet niet hoe goed onze locoburgemeester is opgeleid. De dag voor vertrek heb ik nog met Isabella gesproken over rampen en crises. Hij moet mij in principe dag en nacht kunnen vervangen. Voor de volle honderd procent.”

U bedoelt dat een snelle terugkeer uit Engeland had kunnen worden uitgelegd als een gebrek aan vertrouwen in uw vervanger?

„Als je snel terugkeert vinden mensen dat je overdrijft. Dan lijkt het inderdaad net of je je loco niet vertrouwt. Dat zou vervelend zijn geweest. Maar los daarvan: ik ben vooral teruggekeerd omdat ik de slachtoffers wilde ontmoeten. Een van de taken van een burgemeester is dat hij persoonlijke aandacht en zorg heeft voor de mensen in zijn stad. En ik doe dat graag. Ook na overvallen en aanrandingen meld ik mij vaak bij gedupeerden.”

In Nieuwsuur kwam een deskundige aan het woord die in de flats naast de besmette woningen asbest had aangetroffen. Deze zou het gevolg zijn van saneringen. Hoe verklaart u dat?

„Van de woningen in die uitzending was al bekend dat er asbest zit. Als ze daar gaan renoveren wordt die asbest zichtbaar. De zichtbaarheid wordt groter, omdat de renovatie door de Arbeidsinspectie is stilgelegd als gevolg van de asbest bij de buren [het gaat om dezelfde renovatievergunning]. Er is helaas veel asbest in de wereld, ook op plekken waar je het niet verwacht. Zoals laatst, op de kop van Overvecht, op een speelveld. Heel vervelend, maar het gebeurt. En wat die woningen uit Nieuwsuur betreft: het is altijd onverstandig om aan asbest te krabben of er in te boren.”

Het klinkt alsof u de kwestie bagatelliseert.

„Nee, zeker niet. Ik wil er alleen maar mee aangeven dat het vaker voorkomt. Nu moet ik wel zeggen dat de asbest in Kanaleneiland van een andere orde is. We hebben een groot gebied afgezet, het gaat om heel veel woningen. En dan is het ook nog vakantietijd. Mensen gaan een dagje weg, komen terug en kunnen hun woning niet in. Dat leidt natuurlijk tot grote commotie.”

Veel bewoners zijn ontevreden over de informatievoorziening. De onzekerheid heeft volgens hen te lang geduurd.

„Als niet onmiddellijk op al je vragen antwoord kan worden gegeven, wekt dat grote frustratie op. Dat begrijp ik. Ik trek het mij aan.”

Bewoners zijn bezorgd over mogelijke gezondheidsklachten. Kunnen zij aankloppen bij de gemeente voor een schadevergoeding als blijkt dat er te hoge concentraties asbest in hun woning worden aangetroffen?

„De woningen zijn van woningcorporatie Mitros. Mensen kunnen Mitros er op aanspreken.”

De gemeente kan niet aansprakelijk worden gesteld?

„Wij laten een onafhankelijk onderzoek instellen: heeft de gemeente terecht een vergunning verleend voor het renovatieproject, hoe zijn de werkzaamheden verlopen, waar zit de bron van de asbest? Advocaten van de bewoners kunnen het onderzoek gebruiken om iemand al dan niet aansprakelijk te stellen. Dat kan ook de gemeente zijn. We zullen het moeten afwachten.”

Neemt u zichzelf iets kwalijk?

„Nee. Het is gelopen zoals het is gelopen. Maar wij moeten er wel lering uit trekken. Er zijn meer woningen met asbest in Utrecht. We moeten een herhaling zien te voorkomen.”

De afgelopen jaren kreeg u vaker kritiek op uw communicatievermogen. Het leverde u zelfs drie keer een motie van wantrouwen op. Toch zegt u: ik heb geen steken laten vallen.

„Ik ben pas sinds gisteren in charge. Over de periode ervoor kan ik weinig zeggen, omdat ik er niet bij was.”

U bent niet bang dat de kwestie politieke gevolgen heeft?

„Er wordt onderzoek gedaan. De raadsleden zijn op een bijeenkomst bijgepraat door de loco-burgemeester. Er zijn excuses gemaakt. Er komt nog een debat in de gemeenteraad...”

U bedoelt: dat volstaat.

„Dat zal de raad moeten beoordelen.”