Nederlands bedrijf ItoM incasseert miljoenenschikking

In de schaduw van de strijd tussen Apple en Samsung om patenten, begon ook een Nederlands chipsbedrijf een procedure tegen zulke grote spelers. En met succes.

Het was David tegen Goliath toen het Eindhovense ItoM in september in Amerika een procedure begon tegen een dozijn multinationals wegens schending van zijn patenten. „Wij hadden één advocaat en die bedrijven hadden er vijftig’’, vertelt directeur-eigenaar Peter Langendam.

Tien maanden later incasseert ItoM, dat chips voor onder meer smartphones en iPads ontwerpt, „vele miljoenen’’ aan schikkingen.

Langendam mag de namen van de multinationals niet noemen. Via vakmedia werd bij de start van de procedure echter bekend dat het gaat om wereldspelers als Apple, Dell, Samsung, Nokia, AT&T, Texas Instruments, Qualcom, Broadcom en Ford.

Alleen al daarom zijn de schikkingen hoogst opmerkelijk. Patentexpert Mike Thumm van het Canadese bureau Pachira – dat als octrooigemachtigde Europese en Aziatische firma’s in Noord-Amerika vertegenwoordigt– noemt het „tamelijk uniek’’. Het is volgens Thumm – ook optredend namens ItoM – voor het eerst dat een klein Nederlands bedrijf in de VS dit bereikt.

Enkele jaren geleden kwam ItoM (20 werknemers) in het nieuws door een procedure in Nederland tegen oud-Philipsdochter NXP over de verkoop van een door ItoM ontworpen chip. Die procedure loopt al zes jaar. In Nederland gaan kleine technologiebedrijven zelden het juridische gevecht met grote bedrijven aan wegens de lange duur en hoge kosten.

De procedure bij een districtsrechtbank in Texas ging onder meer over een in 2007 door ItoM gepatenteerde chipstoepassing om zend- en ontvangstsignalen te scheiden. Deze vinding maakt verdere miniaturisering en lager energieverbruik van mobiele apparatuur mogelijk. De bedrijven waarmee een schikking is overeengekomen hadden geen licentieovereenkomst voor het patent.

De succesvolle afloop illustreert volgens Thumm en Langendam dat rechtszekerheid van kleine innoverende bedrijven in de VS beter is gewaarborgd dan in Europa. „Als Nederland kennisland wil zijn moet het kleine innovatieve bedrijven beschermen’’, meent gepromoveerd fysicus Langendam. Volgens Thumm wreekt zich dat er in de EU nog altijd niet één patent met één jurisdictie bestaat. Dat maakt het vastleggen van patenten en procedures bij inbreuken extra duur.

In de EU is decennia gesteggeld over één patentsysteem, waarbij nationale belangen de overhand hadden. Onlangs leek in Brussel een definitieve overeenkomst getekend, maar over de uitwerking is nog steeds onduidelijkheid. Volgens Thumm kan de EU leren van de aanpak van patentrecht in de VS. „Amerika heeft één goed functionerend juridisch systeem in één grote markt, waardoor de opbrengst van een procedure voor de klager veel groter is. ’’

Bij Amerikaanse procedures tegen patentinbreuken geldt bovendien het no-cure-no-pay systeem, waardoor de klager pas advocatenkosten maakt bij een gunstige schikking of uitspraak. Dat maakte het voor ItoM gemakkelijker een procedure in de VS te beginnen.

Het systeem werkt volgens Thumm ook gunstig voor klagers, doordat de tegenpartij in patentprocedures gehouden is alle relevante documenten te overleggen, ook e-mails. In Nederland is de kans groter dat informatie wordt achtergehouden. Ook is het in de VS gemakkelijker getuigen te laten horen. Thumm: „Uiteindelijk eindigen de meeste procedures in een schikking, slechts in 3 procent van de zaken volgt een vonnis.’’ In de ItoM-zaak hebben enkele multinationals zich nog niet bij de schikking aangesloten.