Een onschuldig boodschappenrondje, een dag gevangenschap

Henry David Thoreau trok zich terug in de bossen om, zo schreef hij in zijn meesterwerk 'Walden' bewust te leven.

Vandaag exact 166 jaar geleden werd de Amerikaanse filosoof en auteur Henry David Thoreau (1817-1862), schrijver van Civil Disobedience, in de gevangenis gegooid omdat hij weigerde belasting te betalen. Hij werd betrapt toen hij zijn geboorteplaats aandeed om schoenen op te halen.

Op het moment van zijn arrestatie leefde Thoreau al ongeveer een jaar in een blokhut in Walden Woods. Het zelfgemaakte blokhutje bouwde Thoreau begin jaren veertig van de negentiende eeuw voor 28 dollar op het landgoed van zijn vriend: Amerikaans filosoof Ralph Waldo Emerson. Thoreau zou daar in totaal 2 jaar en 2 maanden wonen, schreef over deze ervaring zijn ecologisch meesterwerk Walden wat de 19de eeuwse auteur voor velen vandaag de dag tot een mileuactivist avant la lettre maakt.

Toen Thoreau in 1846 zijn geboorteplaats Concord aandeed om schoenen op te halen bij de lokale schoenmaker, werd hij opgemerkt door belastingambtenaar en gevangenisbewaarder Sam Staples. Staples was even daarvoor door het stadsbestuur op het hart gedrukt dat hij moest letten op Thoreau, die wegens zijn opmerkelijk sejour in de bossen van Walden Woods bij de bestuurders van Concord was opgevallen.

Staples sprak Thoreau aan en dwong hem zijn belasting te betalen. Thoreau weigerde uit protest tegen de Amerikaans-Mexicaanse oorlog en uit protest tegen de slavernij. Het protest kwam hem, op 23 juli 1846, op een gevangenisstraf te staan. Tot zijn spijt kwam hij een dag later weer vrij. Een anonieme donateur bleek de belasting voor hem betaald te hebben. Er zat hem niets anders op, zo schreef hij later, om het boodschappenrondje af te maken die een dag eerder door Staples zo ruw verstoord was.