Positie Heineken in Azië wordt bedreigd

Nederland werd zo’n zestig jaar geleden uit Oost-Indië verdreven door een combinatie van de Britten, Japanners en Javanen. Het is dus begrijpelijk dat de belangrijkste bierproducent van het land, Heineken, het niet prettig vindt dat zijn positie in de regio wordt bedreigd vanuit Thailand – om precies te zeggen door miljardair Charoen Sirivadhanabhakdiv uit Bangkok.

De eigenaar van Thai Bev probeert niet alleen een belang te verwerven in Asia Pacific Breweries (APB), de joint venture van Heineken in de regio, maar ook in het moederconcern Fraser and Neave, waarmee Heineken al samenwerkt sinds 1931, toen de Nederlanders nog een groot deel van Zuidoost-Azië in hun macht hadden. Thai Bev heeft een bod uitgebracht op belangen in de twee ondernemingen van de Singaporese bank OCBC en een dochtermaatschappij van de bank.

Het verlies van zijn greep op APB zou niet slechts gezichtsverlies betekenen voor Heineken, want Azië is een belangrijke groeimotor voor het concern. In het eerste kwartaal van dit jaar stegen de biervolumes in Azië en de Pacific-regio met 8,4 procent – bijna het tweevoudige van de groei in Amerika en veel beter dan de daling van krap 2 procent op de West-Europese thuismarkt.

Bovendien heeft de joint venture met ABP, waarmee Heineken ook het merk Tiger voert, aan gewicht gewonnen, doordat de pogingen van Heineken om voet aan de grond te krijgen in China op niets zijn uitgelopen. Het concern moet zich daar beperken tot de import van zijn bekende groene flesjes. Hoewel dat op zichzelf lucratiever is dan de verkoop van lokaal gebrouwd bier, is Heineken er niet in geslaagd een aandeel te verwerven in ’s werelds grootste biermarkt dat vergelijkbaar is met dat van de concurrenten AB-Inbev en SABMiller.

Er is echter een kans dat Heineken zijn dominante positie in APB kan behouden. OCBC heeft niet gezegd zijn belang te willen verkopen. Maar het is moeilijk in te zien waarom de bank niet zou proberen het maximale profijt te halen uit bezittingen die niet tot de kernactiviteiten behoren en die voor andere eigenaren een grotere waarde vertegenwoordigen. Dat geldt zeker in een tijdperk waarin de banken, inclusief OCBC, meer kapitaal achter de hand moeten houden. En zelfs als Charoen bij Fraser and Neave de overhand zou krijgen, zou hij misschien graag met Heineken willen samenwerken.

Maar deze affaire heeft wel de kwetsbaarheid van Heinekens positie in Azië blootgelegd. Nu het concern een belang heeft van ongeveer 42 procent in APB, moeten beleggers rekening houden met de mogelijkheid dat Heineken op een dag de 5 miljard dollar (of meer) op tafel zal moeten leggen die nodig is om de volledige controle over die firma te bemachtigen.

Vertaling: Menno Grootveld