Intel waarschuwt voor ‘dipje’

Chipfabrikant Intel verwacht het komende half jaar last te krijgen van de tegenvallende economie. Maar de lange termijn ziet er beter uit.

Intel, de grootste chipfabrikant ter wereld, merkt dat de vraag naar computers in Europa en de Verenigde Staten amper groeit. Het bedrijf stelt zijn omzetverwachting voor dit jaar bij en zal minder nieuwe mensen aannemen dan aanvankelijk gepland was.

Gisteravond maakte Intel de resultaten van het tweede kwartaal bekend. Die waren goed, maar de vooruitzichten op de korte termijn zijn minder rooskleurig. Weliswaar is er veel vraag naar computers in jongere economieën, maar in de Westerse wereld is de pc-markt oververzadigd. In Europa en de VS blijft de omzet van Intel nog overeind door groeiende vraag naar chips voor snelle servers in datacentra. Intel sloot zijn kwartaal af met een omzet van 13,5 miljard dollar (11 miljard euro) en een winst van 2,8 miljard dollar.

Onderzoeksbureau Gartner berichtte afgelopen maand al dat de wereldwijde vraag naar personal computers in het afgelopen kwartaal zelfs licht daalde, met 0,1 procent.

Volgens Gartner-analist Mikako Kitagawa zijn consumenten momenteel niet erg happig om een nieuwe computer te kopen. Smartphones en tablet pc’s (met name de iPad) lijken meer in trek en dat is uitgerekend het segment waarin Intels chips ondervertegenwoordigd zijn.

Intel riep vorig jaar wel een ‘nieuw’ type notebook in het leven: de ultrabook – de Windows variant op de lichte MacBook Air van Apple. Intel-topman Paul Ottelini gaat er nog steeds vanuit dat 40 procent van de notebooks straks een ultrabook is. Maar de vraag blijft hoeveel notebooks dat zijn.

Otellini was tijdens een toelichting op de cijfers voorzichtig over het Windows-effect: Microsoft introduceert dit najaar een nieuwe versie van zijn besturingssysteem en normaliter gaat dat gepaard met een grotere vraag naar pc’s. Dat effect zal nu vermoedelijk klein zijn. De meeste zakelijke gebruikers zullen pas upgraden naar computer met Windows 8 als de eerste servicepack is uitgebracht, waarin eventuele kinderziektes zijn verholpen.

De consumentenmarkt is met name geïnteresseerd in mobiele gadgets en de Windows-tablet pc’s zijn nog niet op de markt. Bovendien komt er ook een Windows 8-versie voor tablet pc’s die op andere chips dan die van Intel werken. Op zijn beurt zoekt Intel samenwerking met Microsoft concurrent Google, om mobiele chips te maken voor Android-apparaten. Het hechte ‘WinTel’-blok dat decennialang de personal computermarkt beheerste, begint haarscheuren te vertonen.

Al voorspelt Intel een ‘dipje’ (de verwachte omzetgroei over heel 2012 blijft beperkt tot 3 à 5 procent, in plaats van 5 procent of meer), de vooruitzichten voor de chipindustrie zijn op de langere termijn positief. Ook de Philadelphia Semiconductorindex, samengesteld uit 19 Amerikaanse chipbedrijven, duidt er op dat de halfgeleidersector niet zover inzakt als in 2008 (zie grafiek).

Dat bevestigt ASML, de Nederlandse toeleverancier van chipfabrikanten die vanmorgen zijn resultaten bekendmaakte. De omzet aan Veldhovense lithografiemachines, onmisbaar bij de massaproductie van chips, bedroeg in het tweede kwartaal 1,2 miljard euro, conform de verwachtingen. „Het was bijna saai”, zei financieel directeur Peter Wennink.

Topman Eric Meurice van ASML ziet dat de vraag naar processors in het komende half jaar afneemt maar denkt dat ultrabooks straks een positief effect op de vraag naar chips zullen hebben. Ook de geheugenmarkt lijkt minder volatiel dan in het verleden; bedrijven investeren nog volop in nieuwe apparatuur.

Dat blijkt bijvoorbeeld uit het feit dat ASML weer vier nieuwe bestellingen binnenkreeg voor lithografiemachines die met de nieuwe Extreme Ultraviolet techniek (EUV) werken. Deze week wordt in Veldhoven de nieuwe productiehal geopend waar de nieuwe generatie EUV-machines gemaakt zullen worden.

ASML en Intel maakten vorige week bekend dat ze intensiever gaan samenwerken: Intel wordt de grootste aandeelhouder in ASML en steekt miljarden in het hightechbedrijf, en dat lever 1.200 extra banen op.

Het is de verwachting dat ook Samsung en TSMC, twee andere grote klanten van ASML, nog een deelname in het Nederlandse bedrijf zullen nemen. Daarover maakte ASML vanmorgen niets bekend.