Geldkraan

bezoekt het kasteel uit de Britse tv-serie Downton Abby.

Het zag er somber uit voor Highclere Castle. Het dak moest vernieuwd en dat kostte elf miljoen pond. Dat hadden de bewoners, Lord en Lady Carnarvon, niet. Dus wat te doen? Buurman Andrew Lloyd Webber, musicalmaker van beroep, bood hulp: voor 15 miljoen wilde hij het kasteel wel overnemen. Maar de Lord, wiens familie het kasteel al eeuwen in bezit heeft, sloeg het aanbod van „that parvenu” (zijn woorden) af.

The Lady of the house zat met de handen in het haar. Ze woonde inmiddels tien jaar in het kasteel, dat haar man van zijn vader had geërfd. Maar ze had nog lang niet alle kamers bezocht om te zien wat er allemaal gerestaureerd moet worden. Het kasteel heeft er namelijk zo’n driehonderd. Ongeveer. „I’m not sure how many exactly”, zegt ze, „because I keep getting lost”. Ten einde raad gaven ze de BBC toestemming er een serie op te nemen. Dat bracht tenminste wat geld op, al was het niet veel.

Maar het liep iets anders dan gepland. De serie heette Dowton Abbey en werd de meest lucratieve serie uit de BBC-geschiedenis, met honderden miljoenen kijkers in 92 landen. Met als gevolg dat niet alleen de geldkraan openging in huize Highclere, maar dat ook het bezoekersaantal gigantisch groeide. Vóór de serie waren het er 25.000 per jaar en vorig jaar stond de teller op het dubbele. Voor dit jaar worden er 60- tot 70duizend verwacht. Het is daarmee een van de grootste toeristische trekpleisters van Engeland geworden.

Niet alleen Highclere vaart daar wel bij. De hele horeca deelt mee. Hotels, pubs, restaurants, campings; alles zit een jaar van tevoren volgeboekt. Er zijn extra busdiensten en tours ingezet. Zelfs helikopters maken overuren, want Downton Abbey wordt volkomen uitgemolken. Voor 12.300 pond per persoon kan er op Highclere geluncht worden in aanwezigheid van de Lord en Lady zelf. Dat doen zoveel rijke Amerikanen dat de lunches al voor het hele jaar zijn volgeboekt. Ook gewone tickets aan de kassa zijn nauwelijks meer verkrijgbaar. Deze moeten nu ruim van tevoren on line worden besteld, waarna men een bepaald time slot krijgt toegewezen. Gelukkig is Lady Carnarvon gewoon gebleven onder al deze aandacht en drukte over de vloer. Als het haar allemaal wat te veel wordt, drinkt ze een glaasje roze champagne („or two”) en nestelt ze zich op de bank voor het portret dat Van Dyck schilderde van Charles I. „That always perks me up.”