Coole western over de aanleg van spoorwegen

Hell on WheelsSeizoen 110 afl. van 40 minuten€ 22,99Verschijnt 18 juli

Het jaar is 1865, de locatie Washington D.C. „De oorlog is voorbij, Lincoln is dood. Het land is een open wond.” Het zijn de openingstitels voor Hell on Wheels, een coole western over de aanleg van een spoorlijn onder primitieve omstandigheden in het onontgonnen westen van het land.

De serie start met de liquidatie van een soldaat in Washington. Bij de bouw van de transcontinentale spoorlijn zoekt de schutter, Cullen Bohannon, zijn volgende slachtoffer. Bohannon is een gewezen Grijsjas, een soldaat voor de Zuiderlingen en ex-slavenhouder. Hij maakt jacht op alle leden van een compagnie Noorderlingen die zijn vrouw tijdens zijn afwezigheid hebben verkracht en vermoord.

Hell on Wheels is het rauwe broertje van Deadwood, ook een mooi gefilmde en fraai vormgegeven westernserie. Modder en bloed gulpen in gelijke delen over het scherm. Liederlijkheid, lichamelijk geweld, het dichtnaaien van wonden en scalperen wordt plastisch in beeld gebracht. Deadwood was een stad in ontwikkeling, bij de spoorlijn van Union Pacific staan de tenten in de blubber en het vuil. Ter vermaak in deze ‘hel’ zijn er hoeren, cognac, kerk en diashow.

De directeur van Union Pacific, Thomas Durant, heeft haast, want er is een deadline om 65 kilometer bruikbare spoorlijn klaar te hebben om in aanmerking te kunnen komen voor de vette subsidie van de overheid. Dat gaat terug op de toenmalige strijd tussen verscheidene spoorwegmaatschappijen. Ook de corrupte Durant is geënt op een historische figuur.

De arbeiders aan de spoorlijn worden tot het uiterste opgezweept. Een flink deel bestaat uit vrijgemaakte slaven. Meer dan in de wraakzucht van Bohannon of in de race van Durant, zit in de nieuw verworven vrijheid van de zwarten de dramatische prikkel van deze serie. De slavernij is afgeschaft, maar onverholen racisme en achterstelling komen er voor in de plaats. De zwarte arbeider Elmar Ferguson (gespeeld door rapper Common) durft het aan voor zichzelf op te komen, en in dit moderne sprookje steunt de eigenzinnige Bohannon (Anson Mount) hem.

De makke van Hell on Wheels is de overvloed aan verhaallijnen en personages. Die zitten de verdieping in de weg. Er zijn oorlogszuchtige Cheyennes, de weduwe van de landmeter, twee Ieren met een toverlantaarn, een predikant met een bekeerde Indiaan als assistent. Bohannon strijdt met de ‘beveiliger’ van Durant, die met zijn bleke kop en de op zijn voorhoofd geplakte lokken ook stripkwaliteiten heeft.

Het duurt lang, tot aflevering zeven, voor de belangrijkste personages iets van hun achtergronden prijsgeven. Daardoor haalt deze serie niet het niveau van de andere AMC-topproducties (Mad Men, Breaking Bad, The Walking Dead). De personages blijven een mooie belofte, die nog wel een seizoen nodig lijken te hebben om tot wasdom te komen.

Ron Rijghard