Column

Uitstappen op 36 kilometer hoogte

De Oostenrijkse waaghals Felix Baumgartner wil deze zomer proberen om tijdens de langste vrije val aller tijden de geluidsbarrière te doorbreken.

Felix Baumgartner tijdens een testvlucht. Foto Red Bull Media House

De hoogste bemande ballonvlucht aller tijden. De langste vrije val, zowel in tijd als in kilometers. De eerste mens die zonder aandrijving de geluidsbarrière doorbreekt. Deze records denkt de Oostenrijker Felix Baumgartner dit jaar te breken. Gesponsord door Red Bull wil hij in een speciale ballon opstijgen naar dik 36 km hoogte. Daar stapt hij uit. Hij zal vrij vallen tot een hoogte van iets meer dan een kilometer. Dat gaat ruim vijf minuten duren. Ten slotte landt hij per parachute, een klein kwartier na het verlaten van de ballon.

Baumgartner is een geducht parachutespringer. Hij is in 2004 als eerste van het beroemde viaduct bij het Zuid-Franse Millau gesprongen. Hij heeft ook de láágste parachutesprong op zijn naam staan, van de arm van het Jezusbeeld in Rio de Janeiro, net dertig meter.

Zijn voorbeeld bij het huidige project is Joe Kittinger, die in 1960 de hoogste sprong ooit ondernam. Hij steeg per ballon op tot 31,3 km, zei een gebedje en sprong. Hij viel vrij tot 5.500 meter en bereikte onderweg een snelheid van 988 km per uur.

Het moeilijkste voor Baumgartner is per ballon de beoogde aanvangshoogte van 36,6 km te bereiken. Vliegtuigen kunnen zo hoog niet komen door de lage luchtdichtheid. Baumgartners ballon wordt 187 meter hoog en is gemaakt van een folie met een dikte van 0,02 mm. Hij heeft twaalf televisiecamera’s aan boord waarvan drie op zijn lichaam. Er worden drie hd-kanalen tegelijk live naar de aarde geseind.

De meest onzekere factor is het doorbreken van de geluidsbarrière. Door de lage luchtdruk zal hij sneller vallen dan hij in de buurt van het aardoppervlak zou doen – ruim 1.100 km/u. De eerste vliegtuigen die de geluidssnelheid benaderden, liepen daar ernstige schade van op; vandaar de benaming ‘geluidsbarrière’. Baumgartner zal door niets anders beschermd worden dan een soort ruimtepak. Of zijn pak en zijn lichaam tegen het geweld van die hoge snelheid bestand zijn – niemand die het weet.

Verschillende waaghalzen zijn omgekomen bij pogingen Kittinger zijn record af te nemen. Bijvoorbeeld de Rus Pyotr Dolgov in 1962. Zijn parachute ging te vroeg open. Daardoor was hij te lang onderweg en had hij niet voldoende zuurstof bij zich. Dolgov kwam gaaf maar dood beneden aan.

Baumgartner hoopt tussen nu en oktober te kunnen springen. Alles hangt af van het weer, daarom zal het precieze moment lang onzeker blijven. Zijn voorbereidingen zijn online te volgen op: redbullstratos.com