Thuisclub wordt kampioen, buurman neemt foto

Op Dichtbij.nl van De Telegraaf delen duizenden meeschrijvers hun lokale nieuws met plaatsgenoten. Burgers die zich registreren, kunnen zonder controle vooraf berichten en foto's plaatsen. De site weet de verloren lokale adverteerder terug te winnen en trekt 1,5 miljoen bezoekers per maand. „Mensen willen weten: wat is hier gebeurd? En wat is hier te doen?”

Man redt kat.„Een man heeft zaterdagmiddag in Breda een echte heldendaad verricht. De Bredanaar heeft namelijk een kat uit de koude singel gered.” De kat was uit een boom in de singel gevallen. De redder trok zijn bovenkleding uit en ging te water. De kat leefde maar was onderkoeld. Bericht en foto werden in januari geplaatst op de nieuwssite breda.dichtbij.nl. Foto Luuk Koenen

Het college wankelt. De club wordt kampioen. De slager houdt er mee op. Je woont in Purmerend en je wilt weten wat er gebeurt. Dichtbij.nl geeft antwoord, maar vraagt lezers ook wat er is gebeurd. De burgerjournalistieke website van de Telegraaf Media Groep (TMG) staat binnenkort onder leiding van de twee mannen die de gratis kranten in Nederland groot maakten.

Waarom heeft TMG een website voor lokaal nieuws? Het mediabedrijf heeft toch al regiokranten? „Regionale kranten behandelen internetnieuws vanuit het perspectief van een krant”, zegt Jelle Hoffenaar, binnenkort scheidend directeur en in 2000 mede-initiatiefnemer van wat nu Dichtbij.nl heet. „Ze vinden het eng om de controle uit handen te geven. Dichtbij.nl stelt zich wel open voor bezoekers. Onze ‘meeschrijvers’ maken het nieuws samen met de redactie.”

Dichtbij.nl is de proeftuin voor lokale burgerjournalistiek van TMG. Het concern experimenteert met nieuws door amateurs die toevallig op de juiste plaats waren of ergens veel van weten. Dichtbij.nl is inmiddels een speerpunt in de strategie van het concern dat graag minder afhankelijk wil zijn van papier.

De site begon in Noord-Holland in 2000 als WebRegio.nl. In 2008 nam TMG een belang van 70 procent. Sinds juni 2011 is de naam Dichtbij.nl. Hoffenaar: „De term web is ouderwets.” Nu zijn er 84 edities in het hele land. TMG koopt op 1 januari – volgens afspraak – het resterende belang van Hoffenaar en een compagnon. „Het loslaten is begonnen”, zegt hij in zijn kantoor in Purmerend. Even verderop zit opvolger Silvio de Groot, oud-uitgever van Metro. Met Bart Brouwers, ex-hoofdredacteur van Spits, moet De Groot Dichtbij.nl dichterbij het Telegraaf-concern brengen.

Dat lukt nu al beter dan vroeger, vertelt Hoffenaar. „Wij waren dat opgekochte bedrijfje dat advertenties afpakte van de krant. De samenwerking met print kwam niet van de grond. Daarom hadden wij juist voor TMG gekozen. We wilden sneller meer edities uitbrengen.”

De naamswijziging in Dichtbij.nl betekende een doorbraak. Evenals de link met de huis-aan-huisbladen en de integratie van Lokaal X, TMG’s lokalenieuwsproject geleid door Bart Brouwers. Nu plaatsen de huis-aan-huisbladen van TMG elke week één pagina met Dichtbij-nieuws. „En ons lokale nieuws staat op de homepage van Telegraaf.nl. Afgestemd op de locatie van de lezer.” Zo help ik Telegraaf-hoofdredacteur Paradijs aan bezoekers, lacht Hoffenaar. „Sjuul zegt dat hij mij helpt.”

Dichtbij.nl heeft 1,5 miljoen bezoekers per maand. Die komen gemiddeld drie keer per maand langs. Telegraaf.nl 3,5 miljoen per maand.

„Al tientallen jaren wordt gesproken over burgerjournalistiek”, zegt Hoffenaar. „Bij ons dragen burgers het meest bij.” Berichten van geregistreerden komen direct online, zonder controle vooraf. „De actualiteit is belangrijker. Op een lokale site gedragen mensen zich netter dan op een landelijke.” De redactie van Dichtbij.nl checkt achteraf en belt dingen na die onduidelijk zijn.

De site biedt vooral politieberichten en agendanieuws. Het aanbod is soms wat magertjes. „De kwaliteit verschilt. Maar mensen willen weten: wat is hier gebeurd? En wat is hier te doen?”

Dichtbij.nl is onderdeel van TMG, net als Hyves. „Vooral op technisch gebied profiteren wij van hun kennis. Hyves verandert van vrienden- naar contentnetwerk. Daarin kan Dichtbij.nl een rol spelen. Tegelijkertijd zijn wij zelf ook een sociaal netwerk. Wij zijn zowel nieuwsplatform als sociaal medium. Wij socialiseren het nieuws, kun je zeggen.”

Springt Dichtbij.nl in het gat dat de regiokranten laten vallen met hun krimpende redacties en dalende advertentie-inkomsten? „Het profiel van de kranten verandert. Ze brengen meer achtergronden. Je bent als print altijd te laat. Maar ik zie wel degelijk een rol voor de kranten. Ik wil geen ruzie in het concern.”

Krantenuitgevers moeten wel een keuze maken op digitaal vlak, vindt Hoffenaar. „Of ze maken hun content betaald en zetten alles achter slot en grendel, óf ze zijn open, maar dan moeten ze ook echt meedoen in de deelwereld.”

Dit jaar lijdt Dichtbij.nl verlies doordat de site heeft geïnvesteerd in nieuwe regio’s. De voorgaande jaren maakte de site wel winst. De omzet ligt tussen 10 en 15 miljoen euro, twee keer zoveel als vorig jaar. In Noord-Holland haalt de site een „gezond rendement”. Naar verluidt meer dan de kranten.

Het bedrijf verdient zijn geld met advertenties, branded content (‘ondernemende journalisten’ van Dichtbij.nl schrijven persberichten voor het mkb) en media-advies (vooral over sociale media). Hoffenaar: „Voor een winkelcentrum in Heerhugowaard hebben wij een actie gedaan op Facebook. Bezoekers maakten kans op 1 minuut gratis winkelen, maar dan moesten ze het winkelcentrum wel liken.” Nu onderhoudt Dichtbij.nl de Facebookpagina van het winkelcentrum.

In regio’s waar TMG actief is steunt Dichtbij.nl op huis-aan-huisbladen. Elders moet men „iets meer marketing en iets meer journalistieke inspanning doen”. Met 84 regio’s schotelt men 60 tot 65 procent van de Nederlandse bevolking eigen nieuws voor. „De rest van het land bedienen we met een light-variant.”

Dichtbij.nl haalt het nieuws voor die light-pagina’s van het web, vooral van concurrenten, net als Google News. „Wij gedragen ons netter dan Google News”, zegt Hoffenaar. „Met veel partijen hebben we afspraken gemaakt. Wij nemen slechts de eerste vijftig tekens over van berichten.”

Sommige lezers vinden vijftig tekens genoeg. Zij klikken niet door naar de concurrent en lezen op Dichtbij.nl dat het college weg is, hun club kampioen en de slager failliet.