Tennisheld is nu man van de onderbroeken

Tennislegende Björn Borg is nu vooral bekend als onderbroekenkoning. Gisteren was hij in Nederland en speelde een wedstrijdje tegen Richard Krajicek.

De goudblonde lokken zijn nu zilvergrijs en het oogt allemaal wat minder soepel, maar de kenner ziet het aan die karakteristieke dubbelhandige backhand: dit is tennislegende Björn Borg (56). De Zweed was gisteren even in Nederland ter ere van het vijftienjarige bestaan van de Richard Krajicek Foundation, en speelde een demonstratiewedstrijd tegen de naamgever van de stichting. Bij vlagen liet hij het publiek in Den Haag – onder wie demissionair premier Mark Rutte – zien waarom hij nog altijd als een van de beste tennissers aller tijden wordt beschouwd.

Die man van die onderbroeken kan ook tennissen, is een vaak gehoorde opmerking over Borg. Vroeger een tennisheld, nu een modemerk. Voor wie de oud-tennisser niet kent: Björn Borg was in de jaren zeventig, begin jaren tachtig een topspeler die elf grandslamtoernooien won. En hij was de eerste tennisser die de status van popster bereikte.

Met zijn haar tot op zijn schouders, het houten Donnay-racket en de Fila-shirtjes groeide hij tijdens zijn loopbaan uit tot een stijlicoon. Toen hij eind jaren tachtig een nieuwe inkomstenbron zocht, besloot hij een eigen kledinglijn te beginnen. Na een moeilijke start groeide Björn Borg uit tot een van Europa’s bekendere sportmodemerken. De kleding is nu te verkrijgen in zo’n vijftien landen – met name in Noord-Europese landen wordt veel verkocht.

Op de tribune in Den Haag maken de jonge kinderen grappen over de kledinglijn van Borg. Tijdens zijn verloren demonstratiewedstrijd tegen Richard Krajicek vragen veel kinderen om de bekende onderbroeken van Borg. „Björn, gooi wat boxers naar ons! Mogen we wat T-shirts?”

De veertienjarige Ivar kent Borg vooral van de onderbroeken. „Ik ben mijn Borg-onderbroek vergeten aan te trekken”, vertelt hij. „Maar ik heb wel een shirt van hem aan.” Vooral bij jongens zijn de boxershorts van Borg populair. Van de tennisprestaties van Borg heeft Ivar alleen van zijn vader gehoord. „Hij was vroeger toch heel goed?”

In Nederland is het merk van Borg sinds een jaar of acht zeer populair. Een kleine veertig procent van al het Björn Borg-herenondergoed wordt hier verkocht, vertelt Arthur van Rongen, hoofd marketing van Dutch Brand Management (DBM), de distributeur van Björn Borg in Nederland. De gemiddelde jaaromzet van alle Björn Borg-producten bedraagt in Nederland zo’n 50 miljoen euro. Het merk is in Nederland marktleider in herenondergoed (prijs per stuk vanaf zo’n 25 euro). Er worden hier zelfs meer Borg-boxershorts verkocht dan in Borgs geboorteland Zweden.

De onderbroeken werden in Nederland vooral populair toen het dragen van afgezakte broeken in zwang raakte, legt Van Rongen uit: het Björn Borg-logo steekt dan ruim boven de broekrand uit. Een nieuwe mode was geboren.

Borg zelf vindt het niet vervelend dat hij nu niet meer met tennis, maar vooral met onderbroeken wordt geassocieerd. „Ik heb nu met een heel andere generatie te maken”, zegt hij in Den Haag. „Volwassenen hebben mij nog zien spelen, maar die jonge kinderen hebben geen idee wat ik vroeger deed en gepresteerd heb. Die zien mijn naam op een product dat ze mooi vinden. Het is iets heel anders dan tennis, maar mensen vinden het leuk en ik ben er trots op.”

In 2006 verkocht Borg zijn licentie voor 13 miljoen euro aan het Zweedse moederconcern. Hij krijgt nog wel royalty’s voor zijn naamgebruik. Borg bemoeit zich niet met de dagelijkse gang van zaken bij het kledingmerk, maar omschrijft zichzelf als een ideaal uithangbord. „Ik ben een goede pr-man. Als we de kledinglijn in een nieuw land introduceren, ben ik daar bij om meer aandacht te genereren”, zegt Borg, die The Ice Man werd genoemd vanwege zijn onverstoorbare karakter. En met de contacten die ik internationaal heb opgebouwd, kan ik de naamsbekendheid van het merk vergroten.”

En dan vertrekt Borg. Weg van de ouders die een handtekening of foto van hun idool willen, weg van de kinderen die hopen op een gratis boxershort. Zijn taak zit erop. Genoeg aandacht gegenereerd voor de stichting van Richard Krajicek en voor zijn onderbroekenlijn. Op naar de volgende afspraak.