Waarom het gras groen is (en Higgs een hype)

Het Higgs-boson, wat moeten we er mee? Vertel liever waarom het gras groen is of zo.

Vorige week was het dan eindelijk zover, het bestaan van het Higgs-boson is bevestigd door onderzoekers van CERN. Eindelijk! Of tenminste, ze weten het nu echt bijna zeker. Een prestatie van formaat, die ongetwijfeld in het meest prestigieuze wetenschappelijke tijdschrift gepubliceerd gaat worden. Maar wie schetst mijn verbazing: ook dagbladen, talkshows en andere media slaan op hol. Je zou bijna denken dat ze het geneesmiddel tegen kanker hebben ontdekt.

Het God-deeltje wordt het Higgs-boson ook wel genoemd. Maar waarom? Wat vinden we allemaal zo interessant aan een exotisch deeltje met een exotische naam waarvan praktisch niemand buiten het vakgebied begrijpt wat het is, wat het betekent en wat de implicaties ervan zijn? Higgs zou alle andere deeltjes hun massa geven. Maar ja, als het Higgs-deeltje niet was ontdekt waren we morgen niet allemaal opeens gewichtloos geworden. Sterker nog, de wereld om ons heen ziet er precies hetzelfde uit, of dat deeltje nou blijkt te bestaan of niet. Ik wil niet respectloos zijn naar de wetenschappers van CERN – ze hebben een uitstekende prestatie neergezet – maar ik vind de mediahype eerlijk gezegd interessanter dan de ontdekking zelf.

Blijkbaar vinden we het als krantenlezers en televisiekijkers gewoonweg prachtig om ons gezamenlijk te verbazen over dat waar we niets van begrijpen. Twee maanden geleden was Majorana helemaal in, waar we daarvoor nog nooit van hadden gehoord. Albert Einstein is een icoon geworden om dezelfde reden. Het heeft wel iets weg van religie.

Wat moeten we nu precies met deze ontdekking? Volgens mij helemaal niets. Deze wetenschappelijke ontdekking hoort in een prestigieus tijdschrift thuis, niet in De Wereld Draait Door. Proberen zoiets abstracts en wiskundigs uit te leggen aan een breed publiek zonder voorkennis is onbegonnen werk en schept meer verwarring dan begrip. Ik zou zeggen, u heeft er veel meer aan om nu voor eens en voor altijd te weten waarom het gras groen is. Dat kan je namelijk wel gewoon in het echt zien en misschien levert het nog een leuk gesprek op bij de koffie ook.

Nou, dat zit dus als volgt: Planten gebruiken licht van de zon voor fotosynthese, een proces waarin CO2 wordt omgezet in koolhydraten zoals suikers. Het is voor een plant niet verstandig om al het licht van de zon te absorberen, want dan raakt hij oververhit en kan het fotosynthetisch systeem beschadigd raken. Er moeten dus keuzes gemaakt worden. Chlorofyl, de bladkleurstof van planten kiest blauw en rood licht uit. Dat licht wordt geabsorbeerd in het blad en rest van het licht wordt teruggekaatst. Zonlicht is eigenlijk wit licht, wat betekent dat het bestaat uit alle kleuren bij elkaar. Als je rood en blauw uit dit spectrum weghaalt blijft er een groene kleur over en dat is dus het licht wat je van het blad af ziet komen.

Daarom is het gras groen.