Echt geen arseen in DNA wonderbacterie NASA

Twee artikelen die vanochtend in het wetenschappelijke tijdschrift Science verschenen, vormen de genadeklap voor de buitenissige bacterie die arseen in zijn DNA zou inbouwen. Anderhalf jaar geleden werd die bacterie nog met veel tamtam in hetzelfde tijdschrift gepresenteerd.

NASA-onderzoekers vonden de bacterie in slijk uit het Monomeer in Californië en beschreven in hun artikel hoe de bacterie het element fosfor in zijn DNA zou kunnen vervangen door het giftige arseen. Een unicum. Al het andere leven op aarde is voor zijn DNA van fosfor afhankelijk.

Op het onderzoek volgde een storm van kritiek. Andere wetenschappers spraken van meetfouten en verkeerd uitgevoerde proeven. Canadees-Amerikaanse onderzoekers publiceerden in februari al een voorlopige experimentele weerlegging van het onderzoek op de website arxiv.org.

Vandaag is dat artikel, samen met onderzoek van een Zwitserse onderzoeksgroep, officieel gepubliceerd in Science. De twee teams hebben het oorspronkelijke onderzoek nauwgezet herhaald en kwamen tot dezelfde conclusie: de bacterie kan weliswaar tegen hoge concentraties arseen, maar bouwt het niet in zijn DNA in.

De Zwitsers denken dat NASA-onderzoekers werkten met vervuild materiaal. „In de oplossing waarin je de bacteriën moet laten groeien, vonden we suikers met arseen, die niet door de bacterie waren geproduceerd”, zegt hoogleraar microbiologie Julia Vorholt, die het Zwitserse onderzoek begeleidde, aan de telefoon. „Mogelijk hebben de onderzoekers die vervuiling verkeerd geïnterpreteerd.”