Hoe Romney een kans verprutste

De uitspraak van het Hooggerechtshof over Obamacare (hé, de Democraten noemen het nu zelf ook zo) was niet erg gunstig voor de Republikeinen. Maar er was een kans voor een plan B. Dat was het zogeheten ‘verplichte mandaat’ in de wet, een zorgverzekeringsplicht op straffe van een boete. Dat, vond het Hof, kan gezien worden als een belasting.

Aha! Je hoeft geen Eric Fehrnstrom, spindoctor van Mitt Romney, te heten om hier de conservatieve spin bij te bedenken: Obama verhoogt uw belasting met een toch al niet populair zorgstelsel.  Sterker nog: je kunt maar beter géén Eric Fehrnstrom heten. Want de woordvoerder van Romney gaf een heel andere uitleg. Nee, het verplichte mandaat was geen belasting, maar een boete. Precies wat de Democraten zeggen.

Achter de uitspraak van Fehrnstrom zit een gedachte. Romney voerde als gouverneur in Massachusetts in 2006 een zorgstelsel in dat op veel punten lijkt op dat van Obama. Ook daar was een boete voor onverzekerden een belangrijk onderdeel, en Romney wil niet het verwijt krijgen dat hij óók belastingen verhoogde. Maar het was precies niet wat de achterban, verlangend naar een beetje peper in de campagne van Romney, wilde horen.

Romney deed aan damage control. Op CBS veranderde hij zijn verhaal. Nee, Obama’s individuele mandaat is wel degelijk een belasting. Romney:

Well, the Supreme Court has the final word. And their final word is that Obamacare is a tax. So it’s a tax. They decided it was constitutional. So it is a tax and it’s constitutional. That’s the final word. That’s what it is.

Het is wat het is. Maar wel pas na een week van enorme schade aan de campagne van Romney. Schade vooral aan de conservatieve basis, die teleurgesteld is in de reactie van Romney. Op The Weekly Standard krijgt Eric Fehrnstrom ervan langs. De veelzeggende kop: A tax is a tax is a tax.

In een artikel van deze week op hetzelfde blog wordt de beladen vergelijking gemaakt tussen Romney en een  paar Democratische verliezers: Michael Dukakis en John Kerry. Wat ze delen, betoogt het invloedrijke conservatieve blog, is het onvermogen om adequaat in een campagne te reageren. In plaats daarvan klampt Romney zich vast aan zijn aloude talking point: de economie.

Vandaag het meest geciteerd was dit genadeloze hoofdartikel in the Wall Street Journal (Rupert Murdoch is geen fan meer van Romney).

The Romney campaign thinks it can play it safe and coast to the White House by saying the economy stinks and it’s Mr. Obama’s fault. We’re on its email list and the main daily message from the campaign is that “Obama isn’t working.” Thanks, guys, but Americans already know that. What they want to hear from the challenger is some understanding of why the President’s policies aren’t working and how Mr. Romney’s policies will do better.

Dit wordt langzamerhand het échte probleem voor Romney: niet het krijgen steun van de onafhankelijke of ontevreden Obama-kiezers, maar het behouden van de steun in zijn eigen basis.

P.S. Er is ook goed Romney-nieuws! Vast geheel toevallig gelekt op de dag dat alles tegenzat.