Doortastend en kalm in tijden van crisis

George Entwistle, de gisteren benoemde baas van de BBC, staat voor grote uitdagingen. De Britse publieke omroep moet 20 procent bezuinigen.

D e nieuwe BBC-directeur George Entwistle, die in september aantreedt, krijgt geen jaloersmakende baan. Afgezien van het schaalverschil lijken de BBC-problemen wel wat op die van de Nederlandse publieke omroep.

Entwistle, zondag wordt hij vijftig, werkt sinds 1990 als producent bij de BBC voor actualiteitenprogramma Panorama en wetenschapsprogramma Tomorrow’s World. Op 10 september 2001 – één dag voor 9/11 – begon hij bij Newsnight, het belangrijkste actualiteitenprogramma van de omroep. De aanslag in New York en de volgende Amerikaanse oorlogen wist hij goed te verslaan. Onder hem werd Newsnight weer het centrum van het politieke debat in het Verenigd Koninkrijk. Hij was ook degene die in 2004 het kunstprogramma The Culture Show opzette.

De laatste jaren vervulde hij managersfuncties, laatstelijk als directeur van BBC Vision (televisie, productie en archief). Volgens medewerkers, geciteerd in The Guardian, heeft hij „een grote hoeveelheid energie, loopt hij over van enthousiasme en is hij erg hands-on”. Anderen roemen zijn punctualiteit en zijn doortastende optreden in tijden van crisis.

Dat zal van pas komen. Het begint al bij zijn salaris. In de bekendmaking van Entwistles benoeming zei het bestuur, de BBC Trust, er meteen bij hoeveel hij zal verdienen: 450.000 pond (561.000 euro), en dat dit veel minder is dan het salaris van zijn voorganger Mark Thompson: 671.000 pond (836.000 euro). De hoge salissen van BBC-managers en tv-presentatoren liggen al een tijdje onder vuur. Dat de nieuwe BBC-directeur minder zou verdienen, was dus een van de eisen van het bestuur. Zelf salaris inleveren is één ding, maar Entwistle moet ook de strookjes van zijn werknemers in de gaten houden. Tegelijkertijd moet hij talenten en sterren aan de BBC kunnen binden, anders lopen ze over naar de concurrentie.

De BBC is namelijk tegelijkertijd een Britse publieke omroep én een groot internationaal mediabedrijf, met een jaaromzet van zo’n 4 miljard pond (5 miljard euro), vijftien tv-zenders, elf radiozenders, tientallen regionale en lokale zenders, vijf symfonieorkesten, twee koren en een jazzorkest. De nieuwssite, BBC World (tv) en de BBC Worldservice (radio) zijn een belangrijke nieuwsbron voor miljoenen wereldburgers. Daarnaast exporteert de BBC veel amusement, van Strictly Come Dancing (Dancing with the Stars) en autoprogramma Top Gear, tot natuurseries als BBC Earth en series als Doctor Who. Die twee functies – publieke omroep en mediareus – bijten elkaar.

Zeker nu de Britse politiek steeds nieuwe bezuinigingen eist. Er verdwenen al 2.000 van de 23.000 banen, de subsidie is bevroren tot 2016. Entwistle moet nog eens twintig procent bezuinigen en 2.000 man ontslaan. Hij moet zich buigen over de nieuwe Royal Charter in 2016, waarin de relatie tussen omroep en overheid wordt geregeld, vergelijkbaar met de Nederlandse omroepwet.

En dan moet Entwistle de BBC ook nog aanpassen aan het nieuwe medialandschap: internet, mobiele diensten, grotere concurrentie, meer ‘gratis’ nieuws. Hij moet de kijkers en luisteraars tevreden houden, met als belangrijkste vraag: informeren of amuseren? De kritiek op het verslag van het jubileum van koningin Elizabeth II vorige maand – de commentaren zouden te jolig zijn geweest – bracht dit weer aan het licht.

Wilfred Takken