‘Deal met spijtoptanten in dopingzaak Armstrong’

Vier Amerikaanse renners in de Tour hebben getuigd in de dopingzaak rond Armstrong. In ruil daarvoor zouden ze strafvermindering krijgen en mogen meedoen aan de Tour.

De Tourdeelnemers George Hincapie, Levi Leipheimer, David Zabriskie en Christian Vandevelde hebben voorafgaand aan de Tour de France geheime afspraken gemaakt met het Amerikaanse antidopingagentschap USADA om te getuigen in de dopingzaak tegen hun voormalig ploeggenoot Lance Armstrong. De vier Amerikanen zouden bekentenissen hebben afgelegd over hun eigen dopegebruik en dat van Armstrong, meldde De Telegraaf vanmorgen.

In ruil voor hun bekentenis zou USADA de verklaringen van de vier renners geheim willen houden tot eind september, zodat ze gewoon konden starten in de Tour de France. Daarnaast zou het anti-dopingagentschap de schorsing voor de vier ‘spijtoptanten’ willen terugbrengen tot een half jaar, in plaats van de gebruikelijke twee jaar. Ook Garmin-ploegleider Jonathan Vaughters, oud-ploeggenoot van Armstrong en nu ploegleider van Zabriskie en Vandevelde, zou van de afspraken met USADA op de hoogte zijn.

De internationale wielerunie UCI heeft volgens het Spaanse El Paíis om opheldering gevraagd over de deal tussen USADA en de betrokken renners en ploegleider. Normaal gesproken worden renners die dopegebruik bekennen met onmiddellijke ingang geschorst. Ook Tourorganisatie ASO zou een brief naar USADA hebben gestuurd met een verzoek om opheldering.

Bij de start in Rouen verdrongen journalisten zich vanmorgen bij de teambussen van BMC (Hincapie), Omega Pharma-Quickstep (Leipheimer) en Garmin-Sharp. Bij BMC gaf manager Jim Ochowicz in één minuut een verklaring. „Wij weten van niets en daarom geef ik geen commentaar.” Toen draaide de voormalige ploegleider van Armstrong zich om en liep hij weer de bus in.

Onlangs kwam USADA met een vijftien pagina’s dikke aanklacht tegen Armstrong. De zevenvoudig winnaar van de Tour wordt daarin beschuldigd van dopegebruik, vóór en na zijn comeback in 2008: epo, groeihormoon, bloedtransfusie, corticosteroïden, testosteron. Ook zou hij andere renners hebben aangezet tot dopegebruik en deel hebben uitgemaakt van een dopingnetwerk. Naast Armstrong werden ook zijn voormalig ploegleider Johan Bruyneel en een aantal artsen aangeklaagd door USADA, dat zich onder meer zegt te baseren op getuigenissen van een tiental (ex-) renners.

Armstrong (40) werd met onmiddellijke ingang geschorst als triatleet, de sport waarin hij dit jaar terugkeerde op topniveau en dreigt zijn zeven Tourzeges kwijt te raken. Hij blijft dopegebruik ontkennen en reageerde met een nog dikker dossier om de aanklacht te weerleggen. Bruyneel, inmiddels ploegleider van Radioshack-Nissan, ontkent eveneens de beschuldigingen. Wel besloot de Belg om de Tour vanwege alle commotie dit jaar aan zich voorbij te laten gaan.

In zijn reactie op de beschuldigingen vroeg Armstrong om openbaar te maken wie de getuigen tegen hem zijn. USADA weigerde medewerking. Eerder getuigden oud-ploeggenoten Frankie Andreu, Floyd Landis en Tyler Hamilton in het openbaar tegen hun vroegere kopman. Ook Vaughters beschuldigde Armstrong, al ontkende hij dat tegenover deze krant in 2009. „Ik baseerde mij op roddels”, zei de Garmin-ploegleider toen. Vaughters en de nu genoemde renners werden eerder gehoord door de Amerikaanse aanklager Jeff Nowitzky, die twee jaar vergeefs zocht naar strafbare feiten die Armstrong zou hebben gepleegd.

Opvallend is dat de vier als getuige genoemde renners allemaal meedoen aan de Olympische Spelen. Zabriskie werd onlangs nationaal kampioen tijdrijden en gold als medaillekandidaat. Hincapie (39), als enige ploeggenoot bij alle zeven Tourzeges van Armstrong aanwezig, rijdt dit jaar zijn zeventiende Tour. Hij verbetert daarmee het recordaantal deelnames van Joop Zoetemelk. Al voor de start verklaarde de huidige meesterknecht van titelhouder Cadel Evans dat hij na dit seizoen stopt.