Peloton in Boulogne, de finishplaats van ‘Poppel’

Na drie dagen in België rijdt het Tourpeloton vandaag voor het eerst over de Franse wegen. De start van de derde etappe in de Tour de France was vanmiddag om 12.40 uur in het Franse Orchies en de finish is na 197 kilometer in Boulogne-sur-Mer, aan de Franse westkust.

Drie keer eerder was de finish van een etappe in Boulogne-sur-Mer (45.000 inwoners). In 1949 won de Belg Norbert Callens, in 1994 was het Nederlandse sprintkanon Jean-Paul van Poppel de snelste en de laatste keer – in 2001 – won de Duitse topsprinter Erik Zabel.

Van Poppel, die dat seizoen reed voor de Spaanse ploeg Festina, bleef in 1994 in de massasprint met een laatste krachtsinspanning de Duitser Olav Ludwig een centimeter voor. Het was zijn laatste etappezege in de Tour de France. Nederland snakte in die tijd naar een dagprijs in La Grande Boucle: er had twee jaar geen landgenoot gewonnen.

In de periode voor de etappezege verging het ‘Poppel’ in de massasprints verre van goed. Hoe hij zichzelf ook oppepte of vervloekte, het ‘heilige vuur’ was verdwenen. De toen 31-jarige Van Poppel ging twijfelen. Bij veel wedstrijden voelde hij onderweg dat hij „perfecte benen” had, maar etappes winnen lukte hem nauwelijks nog. In Boulogne-sur-Mer hervond hij achttien jaar geleden zijn zelfvertrouwen. Hij reed de Tour overigens niet uit, hij viel voortijdig uit.

Van Poppel (49), sinds vorig jaar ploegleider bij Vacansoleil, is één van de succesvolste Nederlandse sprinters ooit. In de drie grote rondes (Tour, Giro en Vuelta) won hij in totaal 22 etappes, waarmee hij Nederlands recordhouder is.

In de Tour behaalde Van Poppel in totaal negen ritzeges, één minder dan het illustere trio Jan Raas, Gerrie Knetemann en Joop Zoetemelk. In 1987 won Van Poppel de groene puntentrui en een jaar later won hij vier ritten, het hoogste aantal ooit door een Nederlandse wielrenner in één Tour de France bij elkaar gereden.