Epke de denker

Zijn vingers heeft hij strak tegen zijn handpalmen gedrukt. Alsof hij zich ieder moment wil vastklampen aan een rekstok.

Turner Epke Zonderland (26), alias de vliegende acrobaat. Zou hij zich thuis voelen in zo’n grauwe omgeving, op een sluis boven stilstaand water? Hij is gymzalen gewend. Blauwe valmatten. Kille kleedkamers. Magnesiumpoeder. Eindeloos turen naar scoreborden. Het enige wat hier beweegt is zijn evenbeeld in het water.

De opa van Zonderland liep in handstand over de nok van zijn boerderij. Voor de lol. Je ziet het zijn kleinzoon zo nadoen op deze sluis. Bang om in het troebele water te vallen? Nee, Epke niet. Hij is goed in staat om angst te onderdrukken, zo bleek in een uitzending van het tv-programma Pavlov in 2010, waarin hij verschillende wetenschappelijke tests onderging. Onderzoekers bewezen in dezelfde aflevering ook dat Zonderland meer dan andere topsporters nadenkt over hoe hij zichzelf kan verbeteren. Epke de denker.

Hij betovert het publiek met zijn constante lach en lange blonde lokken. Maar hier kijkt Zonderland recht voor zich uit. Focus. Misschien is hij zijn eerstvolgende oefening aan het visualiseren. Dagen van tevoren begint hij daarmee. Ieder detail, iedere beweging slaat hij op. Op dat soort momenten kan hij zich goed afsluiten van zijn omgeving. ‘Ep oogklep’, noemt zijn familie hem soms.

De smalle balk waar Zonderland op staat, lijkt symbool voor de afgelopen periode: de dunne balans tussen wel en geen deelname aan de Olympische Spelen. Hij was in een hevige strijd verwikkeld met Jeffrey Wammes. Nu is hij zeker van kwalificatie. Zou Wammes toch nog ergens op de loer liggen? Komt hij straks in een duikboot boven water om rivaal Epke uit te schakelen?

Met zo’n torso hoeft Epke zich geen zorgen te maken. Daarmee kan hij iedereen aan.

In aanloop naar de Olympische Spelen (27 juli-12 augustus) publiceert nrc.next iedere dinsdag en donderdag op de In Beeld-pagina’s foto’s van Nederlandse deelnemers. Dit is de eerste aflevering. De foto’s zijn gemaakt voor het fotoboek Olympisme, over bloed zweet en tranen van Lars van den Brink en Tom van Heel. Voor meer informatie, ga naar www.olympisme.eu