Een glimp van klimaatverandering?

A two-alarm fire started by a lightning strike from a thunderstorm late Friday night engulfs a home north of Frederick, Md., early Saturday, June 30, 2012. The fire was reported at about 11:45 p.m., Friday during a storm system that went through the area. There were numerous reports of trees and power lines down in the area from the storms. (AP Photo/The Frederick News-Post, Sam Yu)

Het kon bijna niet anders, of de vraag zou worden gesteld. Zijn de bosbranden, de hittegolf en het noodweer van vorige week in de Verenigde Staten veroorzaakt door klimaatverandering? Het beste antwoord lijkt voorlopig te zijn: misschien. Maar altijd is er de toevoeging, zoals van klimatoloog Nolan Doesken: ‘Je kunt niet zeggen dat het klimaat verandering is, alleen omdat de omstandigheden extreem zijn.’

Het persbureau AP sprak, in een artikel dat werd overgenomen door The Washington Post, van ‘een glimp van de ergste klimaatverandering’. Dit zijn de extreme weersomstandigheden die onder invloed van de opwarming van de aarde steeds vaker zullen voorkomen.

This is what global warming looks like at the regional or personal level’, zegt Jonathan Overpeck (universiteit van Arizona). ‘What we’re seeing really is a window into what global warming really looks like’, denkt Michael Oppenheimer (Princeton). ‘It’s really dramatic how many of the patterns that we’ve talked about as the expression of the extremes are hitting the U.S. right now’, aldus Chris Field (Stanford).

Natuurlijk kent het weer meer uitzonderlijke gebeurtenissen, maar de trend is dat er ongeveer zeven keer meer hitterecords zijn dan kouderecords. (lees hier meer)

In dit filmpje legt klimaatwetenschapper Kevin Trenberth uit dat de bosbranden in Colorado mede veroorzaakt zijn door de relatief milde winter. In Colorado valt gewoonlijk de meeste sneeuw in maart en april. Die bleef uit, doordat het bijna zomers warm werd. Daardoor verzwakte het albedo-effect (de weerkaatsing van het zonlicht door het witte oppervlak) en werd meer warmte opgenomen. Nergens noemt Trenberth de gebeurtenissen een direct gevolg van klimaatverandering.

Katharine Hayhoe, klimaatwetenschapper van de Texas Tech University en medeauteur van een zojuist verschenen artikel in het tijdschrift Ecosphere (samenvatting en achtergrondverhaal) een over het verband tussen bosbranden en klimaat, legt in The Atlantic uit:

‘The traditional answer is: we can’t say anything about just one event. [With this report] we can say a little bit more than that now [...] There’s no question that humans have altered the background atmosphere on a global scale. And there’s also no question humans have altered the environment on the local and regional level. Climate change is often the final straw in a lot of those cases.’

Grappig om vervolgens te zien hoe politici met dit thema omgaan (lees hier).
Democraat Edward Markey:

‘Hundreds of millions of American citizens have been afflicted by extreme weather events in the last two years, from wildfires to heatwaves to floods. [...] Mitt Romney is attempting to become the president for all of America’s citizens, yet he has no interest in protecting them from these events that have been supercharged by climate change.’

Een woordvoerder van Republikein James Inhofe:

‘It was only a matter of time before someone came out and wanted, for political gain, to link global warming to recent events. [...] These scare tactics have always backfired, and they will this time.’

De vraag of Markey en Inhofe de publieke opinie weten te bespelen met hun opmerkingen. Uit een recente peiling van Gallup blijkt dat de meningen niet opvallend verschuiven.