Beursavontuur van Sabon blijkt zeperd

De ambitieuze plannen van de jeugdige zakenman Bob Ultee met zijn winkelbedrijf Sabon strandden gisteren voorlopig bij de rechter.

Een bekende winkelketen, een obscuur beursfonds en een ingewikkeld verhaal. Met als voorlopige uitkomst dat het beursavontuur van zeepwinkelbedrijf Sabon – ‘huidverzorging voor verwenmomenten’ – voor beleggers eindigt in een fiasco.

Gisteren verleende de rechtbank uitstel van betaling aan Sabon, omdat de financiële situatie onhoudbaar was geworden. Een conflict met schuldeisers, waaronder huisbankier ABN Amro, leidde tot acute betalingsproblemen. De uitbetaling van salarissen aan de 150 medewerkers was al enige weken uitgesteld.

In directe reactie op de surséance besloot de Amsterdamse beurs NYSE Euronext gistermiddag om Brand Funding, het beursgenoteerde moederbedrijf van Sabon, te verbannen naar het zogeheten strafbankje van de beurs. Dat is een maatregel waarmee de beurs beleggers waarschuwt dat het fonds in de financiële gevarenzone verkeert. Daar waren de aandeelhouders zelf ook al achter gekomen. Sinds de piek in maart van 11,35 euro zakte de koers van het aandeel Brand Funding in tot 69 eurocent.

In de twee jaar dat Sabon via Brand Funding een beursnotering heeft is het veranderd van een ambitieus winkelbedrijf – met een ambitieuze topman – tot schlemiel van het Damrak. En het had zo mooi moeten worden, spiegelde de weinig bescheiden oprichter van de winkelketen geregeld voor.

Sinds de jeugdige zakenman Bob Ultee, (Rotterdam, 1978) in 2004 de licentie verkreeg van het Israëlische zeepmerk Sabon, wilde hij een bloeiende keten opzetten. De eerste winkel opende hij in 2005 in Breda. Begin dit jaar exploiteerde Sabon 56 winkels in de bekende winkelstraten van grote steden en in V&D-warenhuizen. Twee jaar geleden verkreeg Sabon via een omgekeerde overname (van een van de vehikels van investeringsmaatschappij Value8) een beursnotering. Sabon werd dochter van het tot Brand Funding omgedoopte beursfonds.

Na langdurige aanloopverliezen was de rentabiliteit inmiddels ook verbeterd. „De verwachte financiële omslag bij Sabon is nu een feit”, schreef het bedrijf nog eind april in een ronkend persbericht. Voor dit jaar verwachtte men een bedrijfsresultaat van 8,5 miljoen euro bij een omzet van een kleine 20 miljoen euro.

En er kwam nog veel meer aan. Brand Funding zou zich moeten ontwikkelen tot een breder retailfonds. De eerste expansie diende zich in maart aan. Directeur (en grootaandeelhouder) Bob Ultee kondigde via zijn privévehikel BCU Holding de overname aan van iCentre, 26 winkels die in Nederland producten van Apple verkopen. In België zou Ultee 12 soortgelijke winkels kopen, onder de naam Switch.

Via een ingewikkelde financieringsconstructie (een combinatie van een omvangrijke splitsing van het aandeel en een kapitaalinjectie door Ultee) zouden de twee winkelketens in mei bij Brand Funding worden ondergebracht. Met de twee nieuwe formules zou de gezamenlijke omzet van Brand Funding dit jaar exploderen tot boven de 240 miljoen euro, met een bedrijfsresultaat van bijna 25 miljoen.

Maar de deals met iCentre en Switch ketsten af, na ruzie tussen Ultee en zijn eigen financier, SNS bank. Ultee beweert dat SNS op het laatste moment de financiering van de overnames blokkeerde. Nadien verslechterde ook de financiële situatie bij dochter Sabon. Hetgeen gisteren tot uitstel van betaling leidde.

En nu? Voor de strijdbare Ultee rest financiële genoegdoening die hij via de rechter op anderen wil verhalen. Gisteren diende een kort geding waarin Ultee 17,5 miljoen claimde van investeringsmaatschappij Antea, de verkopende partij die de aankoop van iCentre had geblokkeerd. Daarnaast bereidt hij volgens een nabije bron een claim voor van 170 miljoen euro tegen SNS bank.

Ultee was vanochtend niet voor een reactie bereikbaar.