Van zo'n zege kan hij nog wel genieten

De Australische motorcoureur Casey Stoner, tweevoudig wereldkampioen in de MotoGP, stopt volgend seizoen. Hij reed in Assen zijn laatste TT – en won.

Sportredacteur

Assen. Casey Stoner kon zaterdag zijn bed bijna niet uit komen na een zware crash in de training. Hij voelde zich zo beurs dat hij nauwelijks op zijn motor kon stappen. Voluit racen zou niet lukken, dacht hij. Maar de Australiër deed zijn pech over aan concurrent Jorge Lorenzo en won de TT van Assen – zijn laatste.

Stoner verraste de motorwereld in mei met de aankondiging dat hij na dit seizoen stopt. Hij heeft twee wereldtitels in de MotoGP, de koningsklasse van zijn sport, verdient miljoenen bij het fabrieksteam van Honda en zou zich de komende jaren in de recordboeken kunnen rijden. Een eigen staf waakt over zijn welzijn en twee 1.000cc-machines. Echtgenote Adriana en baby Alessandra hebben het goed in Genève. Waarom zou hij op zijn 26ste stoppen?

Een korte verklaring volgde. „Ik heb met mijn familie veel opgeofferd voor de sport waarvan ik houd”, vertelde Stoner voor de Grand Prix van Le Mans. „Maar de sport is veranderd. Ik heb het punt bereikt waar ik niet meer van de sport geniet. Ik mis de passie, dus is het beter als ik stop. Dit is waar het eindigt.”

Stoner heeft zich altijd een buitenbeentje gevoeld. Hij zat als anderhalfjarige al op een minibike en racete op zijn vierde wedstrijden op de Australische dirt tracks. Colin en Bronwyn Stoner besloten vanaf de eerste regionale titels de loopbaan van hun zoon centraal te stellen. Ze legden de inkomsten van hun verf- en doe-het-zelf-winkel apart voor hun kleine coureur, die altijd het postuur van een jockey heeft gehouden.

Als 14-jarige wilde Stoner de overstap maken naar het wegracen, maar officials weigerden hem de licentie omdat hij te jong zou zijn. Colin Stoner vermoedde dat andere vaders vreesden voor de dominantie van zijn zoon. Hij besloot in een opwelling zijn spaargeld te gebruiken voor een verhuizing naar Groot-Brittannië. „We volgden niet alleen mijn droom, maar ook die van mijn ouders”, vertelde de coureur vorige maand in de krant Sydney Morning Herald.

Stoner maakte het grenzeloze vertrouwen van zijn vader waar. De Australiër bleef winnen, kreeg eigen sponsors en verdiende contracten bij motorfabrikanten. Hij won drie wereldtitels in de 250cc en twee in de 500cc. En toen zijn ouders al waren geremigreerd naar Australië, behaalde hij in 2006 zijn eerste van twee titels in de MotoGP, op een Ducati die weinige van zijn voorgangers onder controle wisten te krijgen.

„Casey kan beter rijden dan wie dan ook”, zei zijn landgenoot Mick Doohan, vijfvoudig wereldkampioen in de 500cc, de huidige MotoGP, in dagblad The Age. „Hij heeft een totale toewijding. Anderen hebben misschien net zoveel talent, maar werken niet zo hard als hij.”

Stoner betaalde echter ook een prijs voor zijn arbeid. Hij miste in 2009 een deel van het seizoen vanwege een onbekende ziekte. Hij leek opgebrand, herstelde tijdens een visvakantie in zijn thuisland en kreeg te horen dat hij lactose-intolerantie heeft. De scepsis over zijn afwezigheid maakte dat hij weinig uitleg wilde geven aan fans en media. Hij geeft niet om populariteit.

Stoner is dan ook gerespecteerd, maar niet geadoreerd. Niet zoals negenvoudig wereldkampioen Valentino Rossi, die een kleurloos seizoen rijdt. Motorfans verdrongen zich zaterdag voor de TT rond de felrode teamtruck van de clowneske Italiaan. Ze hoopten op een handtekening, misschien zelfs een foto met hem. Dat laatste lukte slechts een geduldige Italiaan. Stoner kon zich intussen ongestoord voorbereiden.

De Australiër kreeg de overwinning in Assen bijna in de schoot geworpen. De Spanjaard Alvaro Bautista remde te laat in de eerste bocht en schoof in zijn val ook zijn landgenoot Lorenzo van het circuit. De leider in het wereldbekerklassement was woedend. Stoner hoefde zich daarna alleen van zijn teamgenoot Dani Pedrosa te ontdoen voor zijn tweede zege in Assen. Hij staat in de stand op gelijke hoogte met Lorenzo, die vorig jaar ook al uitviel, na een mislukte inhaalactie van de in oktober verongelukte Marco Simoncelli.

Stoner leek een tikje aangedaan toen hij naar het Australische volkslied luisterde. Vaste volgers zeggen dat hij opener en relaxter is nu hij heeft besloten te stoppen. Zo ook woensdag bij zijn voorbeschouwing in Assen. Glimlachend beantwoordde hij de vragen. Wat vindt hij van de overweging de TT van zaterdag te verplaatsen naar zondag, zoals de zeventien andere races om de wereldtitel? Lachend: „Ik zeg: houd het op zaterdag, want mij raakt het na dit seizoen toch niet meer.”

Stoner is uitgesprokener dan voorheen. Hij bekritiseerde in Assen de wijze waarop de internationale motorsportbond FIM straffen heeft uitgedeeld na een incident in de Moto2-klasse. Ook omschreef hij de nieuwe, verplichte banden van Bridgestone als „een grap”. Enkele uren voor de start veroordeelde hij de roekeloze rijstijl van Sandro Cortese (Moto3).

De steeds veranderende regels, de geboorte van zijn dochter, zijn schuwheid tegenover de flitsende motorwereld: het zal een optelsom zijn die Stoner doet stoppen. Maar van een overwinning als in Assen geniet hij nog steeds. „Het leek een rampweekend te worden, maar ik ga hier weg met een heel goed gevoel.”