Schuwe kampioen in flitsende wereld

De Australiër Casey Stoner (26) verraste de motorwereld in mei met de aankondiging dat hij na dit seizoen stopt. In Assen toonde hij nog eenmaal zijn klasse.

Casey Stoner kon zaterdag zijn bed bijna niet uit komen na een zware crash in de training van een dag eerder. Hij voelde zich zo beurs dat hij nauwelijks op zijn motor kon stappen. Voluit racen zou niet lukken, dacht hij in de paddock. Maar de Australiër deed zijn pech over aan concurrent Jorge Lorenzo en won de TT van Assen – zijn laatste.

Stoner verraste de motorwereld in mei met de aankondiging dat hij na dit seizoen stopt. Hij heeft twee wereldtitels in de MotoGP, de koningsklasse van zijn sport, verdient miljoenen bij het fabrieksteam van Honda en zou zich de komende jaren in de recordboeken kunnen rijden. Een eigen staf waakt over zijn welzijn en twee 1.000cc-machines. Echtgenote Adriana en baby Alessandra hebben het goed in Genève. Waarom zou hij op zijn 26ste stoppen?

Uitgebreider dan de volgende verklaring werd het niet. „Ik heb met mijn familie veel opgeofferd voor de sport waarvan ik houd”, vertelde Stoner verslaggevers voor de Grand Prix van Le Mans. „Maar de sport is veranderd. Ik heb het punt bereikt waar ik niet meer van de sport geniet. Ik mis de passie, dus is het beter als ik stop. Ik zou nog best een jaar kunnen blijven, maar waar houdt het dan op? Dit is waar het eindigt.”

Stoner heeft zich altijd een buitenbeentje gevoeld. Toen hij anderhalf was zat hij al op een minibike en racete op zijn vierde wedstrijden op de Australische dirt tracks. Colin en Bronwyn Stoner besloten vanaf de eerste regionale titels de loopbaan van hun zoon centraal te stellen. Ze legden de inkomsten van hun schilder- en decoratiezaak apart voor hun kleine coureur, die altijd het postuur van een jockey heeft gehouden.

Als veertienjarige wilde Stoner de overstap maken naar het wegracen, maar officials weigerden hem de licentie omdat hij te jong zou zijn. Colin Stoner vermoedde dat andere vaders vreesden voor de dominantie van zijn zoon. Hij besloot in een opwelling zijn spaargeld te gebruiken voor een verhuizing naar Groot-Brittannië. „We volgden niet alleen mijn droom, maar ook die van mijn ouders”, vertelde de coureur vorige maand in de Sydney Morning Herald.

Stoner maakte het grenzeloze vertrouwen van zijn vader waar. De Australiër bleef winnen op de Britse en Spaanse circuits, kreeg eigen sponsors en verdiende contracten bij motorfabrikanten. Vlak voor de entree van Stoner in de MotoGP remigreerden zijn ouders naar Australië. Hun werk was gedaan, al is Colin Stoner nog altijd de manager van zijn zoon. In 2006 behaalde Stoner zijn eerste van twee titels, op een Ducati die weinige van zijn voorgangers onder controle wisten te krijgen.

„Casey kan beter rijden dan wie dan ook”, zei zijn landgenoot Mick Doohan, vijfvoudig wereldkampioen in de 500cc, de huidige MotoGP, in dagblad The Age. „Hij heeft een totale toewijding. Anderen hebben misschien net zo veel talent, maar werken niet zo hard als hij.”

Stoner betaalde ook een prijs voor zijn arbeid. Hij miste in 2009 een deel van het seizoen wegens een onbekende darmziekte. De Australiër leek opgebrand, herstelde tijdens een visvakantie in zijn thuisland en kreeg te horen dat hij lactose-intolerantie heeft. De scepsis over zijn afwezigheid maakte dat hij weinig uitleg wilde geven aan fans en media. Hij geeft niet om populariteit.

Stoner is dan ook gerespecteerd, maar niet geadoreerd. Niet zoals negenvoudig wereldkampioen Valentino Rossi, die een kleurloos seizoen rijdt. Motorfans verdrongen zich zaterdag voor de TT rond de felrode teamtruck van de clowneske Italiaan. Ze hoopten op een handtekening, misschien zelfs een foto met hem. Dat laatste lukte slechts een geduldige Italiaan, afkomstig uit dezelfde streek als Rossi. Stoner kon zich intussen ongestoord voorbereiden.

De Australiër kreeg de overwinning in Assen bijna in de schoot geworpen. De Spanjaard Alvaro Bautista remde te laat in de eerste bocht en schoof in zijn val ook zijn landgenoot Lorenzo van het circuit. Lorenzo reageerde woedend. Stoner hoefde zich daarna alleen van zijn teamgenoot Dani Pedrosa te ontdoen voor zijn tweede zege in Assen. Stoner staat in het wereldbekerklassement gedeeld eerste met Lorenzo, die vorig jaar ook al uitviel, na een mislukte inhaalactie van de in oktober verongelukte Marco Simoncelli.

Stoner leek een tikje aangedaan toen hij naar het Australische volkslied luisterde. Vaste volgers zeggen dat hij opener en relaxter is nu hij heeft besloten te stoppen. Zo ook woensdag bij zijn voorbeschouwing in Assen. Glimlachend beantwoordde hij de vragen, waar hij eerder geen woord te veel zei. Wat vindt hij van de overweging de TT van zaterdag te verplaatsen naar zondag, zoals de zeventien andere races om de wereldtitel? Lachend: „Ik zeg: houd het op zaterdag, want mij raakt het na dit seizoen toch niet meer.”

Stoner is ook uitgesprokener dan voorheen. Hij bekritiseerde in Assen openlijk de wijze waarop de internationale motorsportbond FIM straffen uitdeelde na een incident in de Moto2-klasse. Ook omschreef hij de nieuwe, verplichte banden van Bridgestone als „een grap”. En enkele uren voor zijn eigen start veroordeelde hij op Twitter de roekeloze rijstijl van Sandro Cortese in de Moto3.

De steeds veranderende regels, de geboorte van zijn dochter, zijn schuwheid tegenover de flitsende motorwereld: het zal een optelsom zijn die Stoner doet stoppen. Maar van een overwinning als in Assen geniet hij nog steeds. „Het leek een rampweekend te worden, maar ik ga hier weg met een heel goed gevoel.”