De moderne Spelen begonnen in Engeland

Altijd geleerd dat het de Franse baron Pierre de Coubertin was die de moderne Olympische Spelen bedacht? Dat is niet hoe de Britten het zich herinneren.

Natuurlijk, De Coubertin richtte in 1894 het Internationaal Olympisch Comité op, en dankzij zijn inspanningen werden op 6 april 1896 de eerste Spelen gehouden in Athene. Maar de Fransman deed zijn inspiratie op in Much Wenlock, een dorpje in Shropshire in west-Engeland.

Linden Fields in Much Wenlock, waar de moderne Spelen begonnenLinden Fields in Much Wenlock, waar de moderne Spelen begonnen

Daar hield huisarts William Penny Brookes al in 1850 een Olympische Spelen voor de arbeiders van de talloze mijnen en fabrieken. Sport zou goed zijn voor hun gezondheid, vond Penny Brookes. Vooruitstrevend: want toen vond men dat sport de Engelse working class maar lui zou maken.

Penny Brookes’ Spelen groeiden uit tot een regionaal evenement, met voetbal, cricket, kruiwagenraces, ringsteken, paalzitten en voor de vrouwen handwerken en zingen. In 1866 werden de eerste nationale Olympische Spelen gehouden in Crystal Palace in Londen. Maar pogingen om er een internationaal sportfestijn van te maken – de huisarts stuurde zelfs brieven naar de Griekse koning – leverden niets op.

Tot De Coubertin Much Wenlock bezocht. Hij schreef in 1890 in La Review Athletique:

“Als de Olympische Spelen waarvan het moderne Griekenland niet wist hoe het die opnieuw moest oprichten weer opleven, dan is dan is men schuldplichtig niet aan een Griek maar aan dr W.P Brookes.”

Much Wenlock is trots op de olympische geschiedenis: op Linden Field, waar de Spelen begonnen, staat een monumentje. Maar de inwoners zijn niet overstag gegaan voor opzichtige marketing, de officiële mascotte van London 2012, Wenlock, is slechts in één winkel te vinden. En het museum besteedt weliswaar aandacht aan Penny Brooks, maar vooral omdat hij er ook voor zorgde dat het dorp verlichting kreeg, het spoor werd doorgetrokken, er een school kwam en hij bomen liet planten. Een blauw hekje om zijn graf symboliseert die heldenstatus.

Mascotte Wenlock. Foto David Poultney / Locog, London 2012Mascotte Wenlock. Foto David Poultney / Locog, London 2012

Nog altijd worden er ieder jaar in Much Wenlock Spelen georganiseerd, die vinden - ongeacht de echte Spelen van dit jaar - komend weekeinde plaats.