Elitegroepje is niet langer onaantastbaar

Roger Federer na het verliezen van de tweede set. Foto Reuters

De schok na de sensationele uitschakeling van Rafael Nadal was een klein etmaal later amper verwerkt toen zesvoudig Wimbledonkampioen Roger Federer vrijdagavond aan een zijden draadje hing. Met een 2-1 setachterstand kwam zijn Franse tegenstander Julien Benneteau, nummer 32 van de wereld, twee keer akelig dichtbij een matchpoint.

Voor de tweede dag op rij worstelde zo een speler uit dat onaantastbaar gewaande elitegroepje mannentennissers met een sterveling die onder het gesloten dak van het centre court het beste tennis van zijn leven speelde.

Met de uitschakeling van Nadal donderdagavond ging Federer zijn eeuwige Spaanse rivaal voorbij op de wereldranglijst. Maar vrijdagavond leek die nummer twee positie achter Novak Djokovic even het enige te worden dat de Zwitser aan zijn veertiende Wimbledon-deelname zou overhouden. Ook hij koerste af op een vroegtijdige uitschakeling, maar Benneteau kon niet doordrukken zoals de Tsjech Lukas Rosol donderdag tegen Nadal. Federer ontsnapte in vijf sets: 4-6, 6-7, 6-2, 7-6 en 6-1.

Op Wimbledon hebben van de zogenoemde fabulous four – Djokovic, Federer, Nadal en Andy Murray – nu twee topspelers serieuze problemen gehad met mindere goden. „Het is groots voor de sport dat dit mogelijk is”, zei Federer na afloop. „Maar voor ons is het natuurlijk niet leuk.”

Net als in de partij Nadal tegen Rosol was het verhaal van de avond meer de excellerende underdog dan de falende favoriet. Vooral de wijze waarop de dertigjarige Benneteau in de tweede set een setpoint tegen wegwerkte – een forehand keurig weggelegd op de baseline – was bewonderenswaardig. BBC-commentator en oud-Wimbledonkampioen Boris Becker vergeleek het puntgave spel van de Fransman op dat moment met dat van Andrea Pirlo, architect van het Italiaanse voetbalelftal. In de door Benneteau afgedwongen tie-break gaf Federer op raadselachtige wijze het initiatief uit handen, waardoor het tennispark van de All England Club andermaal zinderde.

In de derde set brak Ferderer met zijn kenmerkende enkelhandige backhand – een uitstervend soort in het mannencircuit – Benneteau al in de eerste game door de service van zijn tegenstander. Niets aan de hand, totdat Federer in de vierde set ineens op de afgrond balanceerde. Hij won na veel moeite uiteindelijk de tiebreak. En daarna gaf de Fransman zich feitelijk gewonnen in de laatste set. Na afloop kreeg de dappere uitdager een daverend applaus van het Engelse publiek. Maar tegelijkertijd was de opluchting voelbaar dat niet weer een publiekslieveling vroegtijdig werd uitgeschakeld.

Federer heeft dit toernooi de mogelijkheid om oud-prof Pete Sampras in alles af te troeven. Hij heeft in 2009 al het recordaantal grandslamoverwinningen (zestien) van de Amerikaan overgenomen. Bij toernooiwinst evenaart hij Sampras’ recordaantal Wimbledontitels (zeven) en wordt Federer weer nummer één van de wereld. Dan pakt hij nog een record af van Sampras, dat van de tennisser die de meeste weken bovenaan stond.

    • Bart Hinke