Echt waar, de Britse dertiger Bradley Wiggins is grote Tourfavoriet

Decennia na Tom Simpson en Robert Millar heeft Groot-Brittannië eindelijk weer een goede ronderenner. Bradley Wiggins (32) kon al tijdrijden en kan nu ook klimmen.

Al tijdens de Tour van 2009 wist de Britse renner David Millar wie van zijn landgenoten ooit het geel naar Parijs kon brengen. Mediatycoon Rupert Murdoch zou met zijn bedrijf Sky een nieuwe ploeg gaan sponsoren. Manager David Brailsford, eerder uiterst succesvol met de Britse baanploeg, beloofde Groot-Brittannië uiterlijk in 2014 een eerste Tourwinnaar. Maar waar haalden de Britten na Tom Simpson (jaren zestig) en Robert Millar (jaren tachtig) ineens een klassementsrenner vandaan? David Millar, geen familie, noemde voor de start van de derde rit in Marseille lachend een naam. Zijn toenmalige ploeggenoot bij Garmin: Bradley Wiggins. „Why not?” De nummer 123 van de Tour 2006 en uitvaller van 2007?

Drie jaar later geldt Wiggins (32) als favoriet voor de eindzege in de 99ste Tour de France, die morgen in Luik begint met een proloog over 6,4 kilometer. Drie etappekoersen reed de in Gent geboren Brit dit jaar voor de winst: Parijs-Nice, Ronde van Romandië en Critérium du Dauphiné. Hij won ze alle drie, met overmacht. Als onbetwiste kopman van een ijzersterke Sky-ploeg van manager Brailsford.

En het hoogtepunt moet nog komen. „Het was geweldig om deze wedstrijden te winnen, maar uiteindelijk hebben we allemaal toegewerkt naar de komende weken”, zegt Wiggins in de aanloop naar de Tour op cyclingnews.com. Voor een favorietenrol loopt niet weg. „Dit is waarschijnlijk de beste vorm die ik ooit heb gehad om te proberen de Tour te winnen.”

Het parcours is alvast geschreven op het ranke lijf van de voormalige baanrenner, twee keer olympisch en vijf keer wereldkampioen. Het aantal tijdritkilometers – naast de proloog zijn er twee individuele tijdritten – is veel groter dan de laatste jaren: 101,5. Als achtervolger op de baan was Wiggins niet anders gewend dan hard rijden tegen de klok. En in de Dauphiné verpulverde hij eerder deze maand de concurrentie in een lange tijdrit. Sinds hij zeven kilo afviel in 2009 kan hij klimmen ook. De bergritten ogen deze Tour minder zwaar, met minder aankomsten bergop en het ontbreken van gekende scherprechters als Alpe d’Huez, Mont Ventoux of Luz Ardiden. Wie moet hem eraf rijden?

Het grootste voordeel voor Wiggins: de beste ronderenners van deze generatie doen dit jaar niet mee. Alberto Contador is tot de Vuelta geschorst wegens doping tijdens de Tour van 2010. Terecht, durft Wiggins als een van de weinigen ondubbelzinnig te zeggen. En Andy Schleck, onlangs uitgeroepen tot winnaar van 2010 en tweede in 2009 en 2011, bleek na een val in de Dauphiné een breuk aan een ruggewervel te hebben. In vorm was hij toch al niet.

Om kopman Wiggins heen staat een ijzersterke Skyploeg. Wereldkampioen Mark Cavendish werd gehaald voor de sprints en blijkt in voorbereiding op de olympische wegwedstrijd nog sterker geworden. Het Noorse toptalent Edvald Boasson Hagen won vorig jaar al twee ritten. En in de bergen is Wiggins omringd door Chris Froome, de verrassende nummer twee uit de Vuelta van 2011, Michael Rogers en Richie Porte.

Ook andere Angelsaksische teams ogen sterk. Het Amerikaanse BMC schuift Cadel Evans (35) naar voren voor de eindzege. Al toonde de winnaar van vorig jaar, net als Wiggins een sterke tijdrijder, dit seizoen nog niet zijn beste vorm. Garmin komt aan de start met de verrassende Girowinnaar Ryder Hesjedal. De Canadees is er vast van overtuigd ooit de Tour te winnen. Hij toonde zich op cyclingnews.com niet onder de indruk van favorieten. „We zagen wat er met hen gebeurde in de Giro. Het komt steeds vaker voor dat underdogs verrassen.”

„Wij hebben de helft van het budget van de Angelsaksische teams”, klaagde Rabo-trainer Louis Delahaye onlangs. Een paar jaar geleden gold de Nederlandse ploeg nog als rijkste van het peloton. Na een val van kopman Robert Gesink eindigde de Tour vorig jaar in mineur. Nu doet de bankiersploeg aan risicospreiding, met drie jonge en sterke ronderenners: Gesink (vijfde in de Tour 2010), Bauke Mollema (vierde in de Vuelta 2011) en Steven Kruijswijk (achtste in de Giro 2011).

Vacansoleil mist de Belgische Giro-verrassing Thomas De Gendt, die aan zijn trouwerij de voorkeur gaf boven de Tour. De jonge klimmer Wout Poels is kopman, Johnny Hoogerland, Lieuwe Westra en Rob Ruijgh zijn andere Nederlandse blikvangers. Argos-Shimano, de derde Nederlandse ploeg, zet alles op de sprint van Marcel Kittel. Maar ook de Duitse krachtpatser moet dan wel afrekenen met Cavendish en Sky. Binnen drie jaar zijn de Britten uitgegroeid tot de grootste machtsfactor van het Tourpeloton.

    • Maarten Scholten