Is de beul een engel, de stier een edelhert?

Portugal-Spanje, dat is Iberisch voor Nederland-Duitsland. Het is buurman versus buurman, klein tegen groot. Spanje strekt zich uit over 80 procent van het schiereiland, Portugal bezet de rest, op Andorra, Gibraltar en een paar Franse Pyreneeëndalen na. Portugal heeft een kleine 11 miljoen inwoners, Spanje meer dan viermaal zoveel.

Van alle landen waarvan Portugal wenst te winnen toch het liefst van Spanje. Misschien vanavond.

De beste Portugese voetballers spelen in de Spaanse competitie, in het bijzonder bij Real Madrid. Cesc Fabregas, middenvelder van Barcelona, zei het al: Spanje-Portugal is vergelijkbaar met de Clásico: Barcelona-Real Madrid. Met Portugal in de rol van Real. Dat zijn Christiano Ronaldo, Fábio Coentrão wel gewend, en zeker Képler Laveran Lima Ferreira, de voetballer die gemakshalve Pepe wordt genoemd.

Pepe, dikke nek, dreigend gezicht, is van oorsprong een Braziliaan, die de harten van de Portugezen heeft weten te veroveren door voorafgaand aan een interland het volkslied van zijn nieuwe vaderland keurig mee te zingen. Een oerdegelijke verdediger, die er op het veld nóg een hobby op nahoudt: het schoppen van tegenspelers, vooral als ze de kleuren van Barcelona dragen. Dan wordt de stier in hem gewekt. Vanavond komt hij er een stuk of vijf tegen.

Pepe beschikt verder over een specialiteit die voor een spijkerharde stopper uitzonderlijk is: de Schwalbe, de fopduik. Daarna kan hij zich ook nog vreselijk aanstellen en een blessure simuleren. Een matennaaier, in voetbaltermen. Dat loopt ook weleens fout. In april van dit jaar speelde Real tegen Valencia. Pepe rolde weer eens demonstratief over de grond na een lichte overtreding van een Valenciaan. Iemand trachtte hem overeind te helpen, maar Pepe was er helemaal niet van gediend dat zijn toneelact werd afgebroken en schopte liggend de hulpvaardige voetballer tegen de knie. Om vervolgens tot zijn schrik vast te stellen dat het medespeler Alvaro Arbeloa was die hij vol had geraakt. Die twitterde de volgende dag niettemin dat hij Pepe een grootheid en een geweldenaar vond.

Anders was de reactie van de Engelsman Wayne Rooney, ook niet een naam die je direct te binnen schiet bij de gedachte aan een toonbeeld van beschaving. ,,Wat een idioot”, twitterde hij, nadat Pepe, zonder twijfel met opzet, in een wedstrijd tegen Barcelona op de hand van Lionel Messi was gaan staan. Toen werd het zelfs Madrileense dagbladen te veel: ,,Gewelddadig, agressief, theatraal, mijlenver verwijderd van hoe een speler zich op het veld dient te gedragen”, oordeelde sportkrant Marca.

De grootste verdediger van Pepes gedrag, het zal nauwelijks verbazing wekken, is de Portugese coach van Real Madrid, José Mourinho. De trainer en zijn pupil delen dan ook een eigenschap: zij hebben een bijzonder talent ontwikkeld om zich gehaat te maken. Er is zelfs een supporter (van Barcelona) die al eens een rechtszaak tegen Pepe heeft aangekondigd, omdat hij zo’n slecht voorbeeld is voor zijn zesjarige zoontje.

Maar kijk eens nu. Pepe speelt op het EK voorbeeldig. Hij scoorde zelfs en voorspelde dat Ronaldo na twee wedstrijden alsnog doelpunten zou gaan maken voor Portugal. Dat gebeurde prompt tegen Nederland. Op de ranglijst die de UEFA bijhoudt van beste voetballers op dit toernooi staat Pepe tweede, achter Ronaldo.

Kan de beul veranderen in een engel? De stier in een edelhert? Fabregas en de andere Spanjaarden, vooral die van Barcelona, zullen het vanavond weten.