Veldheer Pirlo danste, Gerrard ploeterde

In een spectaculair duel won Italië van Engeland en plaatste zich voor de halve finales. Grote man bij de Italianen op dit EK is Andrea Pirlo.

English midfielder Steven Gerrard is treated by trainers as Italian midfielder Andrea Pirlo drinks during the Euro 2012 football championships quarter-final match England vs Italy on June 24, 2012 at the Olympic Stadium in Kiev. AFP PHOTO / CARL DE SOUZA AFP

Rotterdam. De Italiaanse middenvelder Daniele De Rossi stond zaterdag op de voorpagina van La Gazzetta dello Sport afgebeeld als James Bond: in een smoking, met een pistool in zijn hand. ‘007. Operatie Gerrard’, luidde de kop. ‘Onze agent Daniele heeft een speciale missie.’ Het vizier stond gericht op de Engelse spelmaker Steven Gerrard. De Rossi moest hem onschadelijk maken.

Engeland had ook een duidelijk doelwit: de Italiaanse spelverdeler Andrea Pirlo. „Pirlo moeten we uitschakelen”, zei Gerrard in aanloop naar het duel in de kwartfinale van het EK tussen Engeland en Italië.

Het veel sterkere Italië wist Engeland na een spectaculaire wedstrijd in Kiev na penalty’s te verslaan. Pirlo toonde zijn klasse in de strafschoppenserie met een ‘Panenka’ – een stiftballetje door het midden. In de halve finale speelt Italië donderdag tegen Duitsland.

Engeland tegen Italië was een ontmoeting tussen twee voetbalgrootmachten, een clash tussen het moederland van het voetbal (Engeland) en het land dat vier keer de wereldtitel won (Italië).

Engeland-Italië was ook het duel tussen twee geweldige middenvelders: de sierlijke Italiaanse veldheer Andrea Pirlo, en de ijverige stilist Steven Gerrard. Twee spelers die tot nu toe sterk speelden op het EK, en beiden in de herfst van hun carrière: Pirlo is 33 en Gerrard 32. Ervaren, geslepen voetballers. Rustige leiders. Beiden nemen alle vrije trappen en hoekschoppen van hun team.

Pirlo danste gisteravond over het veld, Gerrard ploeterde, hij leek de grote ruimtes op het middenveld soms amper te kunnen belopen.

Pirlo is de maestro van het Italiaanse voetbal, de man die Italië in 2006 naar de wereldtitel leidde. De onomstreden leider, de dirigent van deze ploeg. Hij bepaalt het speltempo. Hij strooit met geniale passes. Hij geeft voorzetten zo precies, dat je er als aanvaller alleen maar tegenaan hoeft te lopen om te scoren. Zijn corners en vrije trappen leveren bijna altijd gevaar op.

Gisteren liet Pirlo vaak zijn klasse zien. Zoals in de 25ste minuut, toen hij met een strakke pass vanaf de middenlijn aanvaller Mario Balotelli vrij voor het doel zette. Alsof het hem geen moeite kostte, het gemak waarmee hij de bal verstuurde. Maar Balotelli verprutste de kans, een van zijn vele gisteren.

Soms lijkt Pirlo ook twee ogen in zijn achterhoofd te hebben, zo goed overziet hij situaties. Hij scoort niet vaak, maar als hij het doet, is het mooi. Hij is een kunstenaar op het voetbalveld.

„Pirlo is een fantastisch speler, een genie. Hij doet datgene wat hij wil met z’n voeten”, zei Johan Cruijff ooit. „Ik doe alles op intuïtie. Alles”, vertelde Pirlo vijf jaar geleden tegen het ter ziele gegane voetbalmagazine Nummer 14. Pirlo, een groot idool van van de Italiaanse oud-speler Roberto Baggio, is een wat verlegen voetballer. Niet het type dat overal voorop loopt. Hij verkiest liever de luwte.

Pirlo laat liever zijn voeten spreken. Zoals afgelopen seizoen. Na tien succesvolle jaren bij AC Milan had coach Massimiliano Allegri hem niet meer nodig: hij wilde meer dynamiek op het middenveld. Het was een van de grootste inschattingsfouten van een voetbaltrainer ooit. Pirlo stapte vorige zomer over naar Juventus, en nam revanche op het veld. Na een spannende titelstrijd met Milan werd hij kampioen met de ‘Oude Dame’.

Gerrard behoort tot een sterke generatie Engelse voetballers, met John Terry (31), Rio Ferdinand (33), Michael Owen (32), David Beckham (37), Frank Lampard (34), de broers Gary (37) en Phil Neville (35) en Paul Scholes (37). Het is een groep spelers die de torenhoge verwachtingen van het voetbalgekke Engeland echter nooit waarmaakte in het nationale team.

De Engelse aanvoerder Gerrard speelde zeer sterk dit EK. Maar ook hij kon niet voorkomen dat het Italië van Pirlo door gaat.