Van verrader tot held van Miami

Superster LeBron James leidde zijn club Miami Heat naar de titel in de NBA. Het is zijn eerste grote prijs.

MIAMI, FL - JUNE 21: LeBron James #6 of the Miami Heat drives for a shot attemptm in the second half against Derek Fisher #37 of the Oklahoma City Thunder in Game Five of the 2012 NBA Finals on June 21, 2012 at American Airlines Arena in Miami, Florida. NOTE TO USER: User expressly acknowledges and agrees that, by downloading and or using this photograph, User is consenting to the terms and conditions of the Getty Images License Agreement. Ronald Martinez/Getty Images/AFP == FOR NEWSPAPERS, INTERNET, TELCOS & TELEVISION USE ONLY == AFP

Rotterdam. Als een genadeloze basketbalmachine vliegt hij door de lucht. In één rechte lijn op de basket af. Niemand die LeBron James afstopt. Hij gaat als een beest tekeer in de bucket, het gebied direct om de basket. Een explosie van energie, lichaamskracht en techniek. Hij strijdt om rebounds, hangend in de lucht. Hij strooit met geniale passes. Hij springt metershoog de lucht in voor vernietigende dunks. Het is vooral het machtsvertoon waarmee hij alles doet, de overtuiging in zijn acties.

Na twee verloren finales (in 2007 en 2011) heeft LeBron James eindelijk zijn eerste titel in de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie (NBA) binnen. Miami Heat versloeg in de finale onder leiding van James de onervaren tegenstander Oklahoma City Thunder. Vrijdag (Nederlandse tijd) won Miami Heat in eigen stadion het vijfde duel (121-106) en zette Oklahoma daarmee in de best-of-seven op een beslissende 4-1 achterstand. James imponeerde in dat duel met een triple double (drie keer dubbele cijfers): 26 punten, 13 assists en 11 rebounds. Hij werd gekozen tot meest waardevolle speler van de play-offs.

Als een frontsoldaat dirigeerde James Miami naar de titel. Waar hij vorig seizoen in de finaleserie tegen Dallas Mavericks faalde – „Ik was toen zeer onvolwassen” – domineerde hij nu. Hij was een leider die opstond op de momenten dat het moest. Een leider die in het vierde finaleduel in de slotfase met kramp het veld verliet, een minuut later terugkeerde, strompelend een driepunter binnengooide en zijn ploeg zo over het dode punt hielp. Een leider die in de halve finale tegen Boston Celtics in het zesde duel zijn ploeg met liefst 45 punten bijna persoonlijk behoedde voor een vroegtijdige uitschakeling.

James snakte naar zijn eerste NBA-titel. „It’s about damn time”, zei hij tegen The New York Times. Hij wordt door velen gezien als beste basketballer van de laatste jaren; hij won driemaal de prijs van meest waardevolle speler in het reguliere seizoen. Maar alleen de kampioenschappen tellen. Tot voor kort ging hij door het leven als een van de meest talentvolle basketballers die nog nooit een NBA-titel wonnen. „Dat gaf een enorme druk”, mailt Brian Windhorst, basketbaljournalist bij de Amerikaanse sportzender ESPN en auteur van twee boeken over James.

De carrière van Windhorst (34) is verweven met die van James (27). Net als James groeide hij op in Akron (Ohio). Ze zaten op dezelfde middelbare school, St. Vincent-St. Mary. In 1999 ontmoette Windhorst de toen veertienjarige basketballer voor het eerst. Voor de lokale krant Akron Beacon Journal schreef hij over het highschoolteam van St. Vincent-St. Mary.

Onder leiding van supertalent James won de ploeg in de jaren daarna bijna alles wat er te winnen viel. Toen James in 2003 overstapte naar NBA-club Cleveland Cavaliers, werd Windhorst (bijgenaamd Scoop, vanwege zijn vele primeurs) bij de krant de vaste volger van de Cavaliers. Nadat James in 2010 naar Miami was vertrokken, volgde Windhorst hem naar Florida. ESPN trok de sportjournalist aan om over Miami en James te berichten.

De superster worstelde de afgelopen twee jaar met zijn populariteit, weet ook Windhorst. Dat heeft alles te maken met de manier waarop James (2,03 meter lang en 113 kilo zwaar) na zeven seizoenen vertrok bij Cleveland. In juli 2010 maakte hij op een ongebruikelijke manier bekend over te stappen naar Miami: in een spectaculaire live tv-uitzending, getiteld The Decision. Cleveland hoorde slechts enkele minuten voor de show dat de transfervrije James wegging.

Sindsdien wordt hij in Cleveland uitgekotst en als een verrader beschouwd. Direct na het programma werden in Cleveland shirts van James verbrand. In de binnenstad werd een billboard met de beeltenis van James met stenen bekogeld. Als een dief in de nacht vertrok hij naar Florida. Ook in de rest van Amerika werd hij impopulair: in december stond hij tweede op een Forbes-ranglijst van meest gehate NBA-spelers. Bij uitwedstrijden werd hij regelmatig uitgejouwd.

Afgelopen seizoen heeft James zijn pr-strategie aangepast, aldus Windhorst. „Een nieuw pr-team heeft goede keuzes gemaakt. Hij is eerlijker en meer down to earth dan in het verleden, fans pikken dat op.” Het belangrijkste was dat James (met een jaarsalaris van 12,7 miljoen euro dit seizoen) zich realiseerde dat hij fouten heeft gemaakt, stelt Windhorst. „Hij heeft toegegeven dat hij niet gevoelig was voor wat fans vonden van de manier waarop hij tekende bij Miami. Hij heeft gezegd dat hij onvolwassen handelde. Zeggen dat het je spijt leek een voor de hand liggende stap, maar niet voor iemand die zo overweldigend populair was vóór 2010.”

Vanaf het moment dat het gezaghebbende blad Sports Illustrated in 2002 The Chosen One (de uitverkorene) op de cover kopte, zijn de verwachtingen rond James altijd torenhoog geweest. Hij leefde lang op een roze wolk. In de afgelopen twee jaar kreeg hij voor het eerst met serieuze tegenslag te maken. De teleurstelling dat hij Miami vorig jaar niet naar de titel leidde zit diep bij James. Windhorst: „Voor het eerst in zijn leven redde hij het niet met zijn talent.”

Maar na een moeilijke periode is James nu klaar om te oogsten bij Miami. Samen met Dwyane Wade (30) en Chris Bosh (28) vormt hij The Big Three in Florida. De sterspelers hebben alle drie een doorlopend contract van vier jaar. Ze hebben de kwaliteit en de ervaring om de komende jaren te domineren in de NBA. James lijkt er klaar voor. „Hij is volwassener geworden”, constateert Windhorst. James verloofde zich in december met zijn jeugdliefde Savannah Brinson. Ze hebben twee zoons, LeBron Jr. (7) en Bryce (5). „James stond altijd bekend als een groot kind dat hield van plezier maken. Hij had een wat zorgeloze houding. Nu is hij milder.”

Ter vergelijking: basketbalgrootheid Michael Jordan behaalde zijn eerste NBA-titel pas toen hij 28 was. Daarna volgden nog vijf kampioenschappen. LeBron James wordt eind december 28. De tijd is aangebroken om de hooggespannen verwachtingen volledig waar te maken.